El leve campo magnético de marte fue sometido al “caos” en el acercamiento del cometa Siding Spring

Apenas unas semanas antes de que el histórico encuentro del cometa C/2013 A1 (Siding Spring) con Marte en octubre de 2014, la nave espacial de la NASA “MAVEN” entró en órbita alrededor del planeta.

Para proteger los sistemas sensibles a bordo de MAVEN de posibles daños, algunos instrumentos se apagaron durante el sobrevuelo del cometa; y se hizo lo mismo para otros orbitadores de Marte. Pero unos pocos instrumentos, incluyendo el magnetómetro de MAVEN, permanecieron operativos para la realización de observaciones de un asiento de primera fila durante el notable sobrevuelo del cometa.

Esa oportunidad dio a los científicos una visión íntima de los estragos que sucedieron durante el paso del cometa que pudo causar en el ambiente magnético y en la leve magnetosfera alrededor de Marte. El efecto fue temporal, pero profundo.

“El cometa Siding Spring hundió el campo magnético alrededor de Marte en el caos” dijo Jared Espley, un miembro del equipo científico de MAVEN en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Creemos que el encuentro voló parte de la atmósfera superior de Marte, al igual que una fuerte tormenta solar lo haría.”

A diferencia de la Tierra, Marte no está protegido por una fuerte magnetosfera generada dentro del planeta. La atmósfera de Marte ofrece cierta protección, sin embargo lo hace mediante la reorientación del viento solar alrededor del planeta, como una roca desviaría el flujo de agua en un arroyo. Esto sucede porque a gran altura, la atmósfera de Marte está compuesta de plasma, una capa de partículas cargadas eléctricamente y moléculas de gas. Las partículas cargadas del viento solar interactúan con este plasma, y ​​lo mezcla y se mueve alrededor de todos estas zonas cargas produciendo corrientes. Al igual que las corrientes en los circuitos eléctricos simples, estas cargas en movimiento inducen un campo magnético, el cual, en el caso de Marte, es bastante débil.

El cometa Siding Spring también está rodeado por un campo magnético. Esto es resultante del viento solar como interactúa con el plasma generado en el coma (la envoltura de gas que fluye desde el núcleo de un cometa, y que es calentado por el sol). El núcleo del cometa Siding Spring es una pepita de hielo y roca de medición de no más de medio kilómetro, es pequeño, pero la coma fue expansiva, y se extendía a más de un millón de kilómetros en todas las direcciones. La parte más densa del coma, la región interna cerca del núcleo, es la parte de un cometa que es visible para los telescopios y cámaras como una bola borrosa grande.

Cuando el cometa Siding Spring pasó en su punto de máxima aproximación a Marte, los dos cuerpos estuvieron a unos 140.000 kilómetros aproximadamente el uno del otro. La coma del cometa se derramó sobre el planeta durante varias horas, llegando casi a alcanzar la superficie. Marte se inundó con una marea invisible de partículas cargadas de la coma, y ​​el poderoso campo magnético alrededor del cometa se fusionó temporalmente con el propio campo magnético débil del planeta.

“La acción principal se llevó a cabo durante la máxima aproximación del cometa”, dijo Espley “, pero la magnetosfera del planeta comenzó a sentir algunos efectos tan pronto como entró en el borde exterior de la coma del cometa.”

Al principio, los cambios eran sutiles. A medida que la magnetosfera de Marte, que normalmente cubre perfectamente sobre el planeta, comenzó a reaccionar ante el acercamiento del cometa, algunas regiones comenzaron a realinearse y apuntar en diferentes direcciones. Con el avance del cometa, estos efectos se intensificaron. En el momento de máxima aproximación, cuando el plasma del cometa era más denso, el campo magnético de Marte estaba en un completo caos. Incluso horas después de la salida del cometa, ciertas alteraciones todavía se podían presenciar.

Espley y sus compañeros creen que los efectos de la marea de plasma fueron similares a los de una tormenta solar fuerte, pero de corta duración. Y al igual que una tormenta solar, paso cerca del cometa, probablemente alimentó de forma temporal la cantidad de gas que se escapaba de la atmósfera superior de Marte. Con el tiempo, esas tormentas pasan factura a la atmósfera.

“Con MAVEN, que estamos tratando de entender cómo el sol y el viento solar interactúa con Marte,” dijo Bruce Jakosky, investigador principal de MAVEN de la Universidad de Colorado. “Al observar cómo las magnetosferas del cometa y de Marte interactúan entre sí, estamos recibiendo una mejor comprensión de los procesos detallados que controlan cada uno de ellos.”

Esta investigación ha sido publicada en la revista Geophysical Research Letters.

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