La New Horizons sigue su rumbo hacia MU69 2014, su próximo objetivo después de Plutón

La nave espacial New Horizons de la NASA capturó la atención del mundo cuando sobrevoló Plutón en julio de 2015. En enero de 2019, se establecerá un nuevo récord al llegar a otro objeto ubicado en los bordes exteriores del sistema solar. Conocido como MU69 2014, este objeto antiguo proporcionará información sobre la vida temprana del sol y sus planetas. A diferencia de otras cosas exploradas por las naves espaciales, el pequeño objeto de hielo y roca será el primero en ser explorado por una nave espacial lanzada antes de su descubrimiento.

Imagen del Hubble obtenida al KBO MU69 2014
Imagen del Hubble obtenida al KBO MU69 2014

Tanto Plutón y MU69 2014 se encuentran dentro del Cinturón de Kuiper, un lugar donde se ubican una colección de rocas heladas que rodean los límites exteriores del sistema solar. Se cree que estos objetos pueden ser muestras prístinas del sistema solar primitivo, echado en la zona fronteriza a través de interacciones gravitacionales con los objetos más grandes que crecerían en forma de planetas. Examinándolos debe ayudar a comprender lo que estaba ocurriendo en el sistema solar en las primeras etapas de su vida.

Ya en 2003, la Academia Nacional de Ciencias Planetarias Decadal Survey, recomendo encarecidamente que en la visita a Plutón se incluyeran sobrevuelos de pequeños objetos del Cinturón de Kuiper (KBO). La observación de múltiples objetivos proporcionaría una mayor penetración en el segmento inexplorado del sistema solar. La New Horizons se puso en marcha en 2006 con el combustible adicional para un sobrevuelo, y sus sistemas de energía y de comunicaciones están preparados para trabajar a distancias más allá de la órbita de Plutón en los años venideros.

En 2011, científicos de la misión utilizarón telescopios terrestres para comenzar a buscar un segundo objetivo, pero ninguno de los nuevos descubrimientos pusieron al alcance de la New Horizons. En 2014, el telescopio espacial Hubble se unió a la búsqueda, y encontró la localización de cinco objetos potenciales. Uno de ellos era de 2014 MU69, como PT1 («potencial objetivo 1″). En agosto de 2015, el equipo de la misión seleccionó a 2014 MU69 como su próximo objetivo potencial.

2014 MU69 es una gran opción, ya que es precisamente el tipo de KBO antiguo. Por otra parte, este KBO cuesta menos combustible para alcanzar que los otros objetivos candidatos, dejando más combustible para el sobrevuelo, para la ciencia auxiliar, y mayores reservas de combustible para protegerse contra los imprevistos.»

Incluso con el Hubble, los detalles de 2014 MU69 son difíciles de distinguir. El pequeño objeto se estima que tiene menos de unos 45 kilómetros de ancho, es decir menos del 1 por ciento del tamaño de Plutón. Si el objeto es más brillante de lo normal, entonces es probable que sea más pequeño, mientras que un objeto más oscuro sería más grande. Objetos similares podrían haber ayudado a construir el planeta enano en el pasado.

Las imágenes detalladas y otros datos que nos ofrecerá la New Horizons que podría obtener de un sobrevuelo al KBO, revolucionará nuestra comprensión sobre el Cinturón de Kuiper y KBO.»

Ubicación de MU69 2014
Ubicación de MU69 2014

Durante una entrevista con la Sociedad Planetaria, el planificador de la misión de la New Horizons, Mark Holdridge, dijo que las primeras imágenes de 2014 MU69 obtenidas por la New Horizons se tomarán unos 80 días antes del encuentro, en octubre de 2018. Cuando la nave espacial llegue a su destino el 1 de enero del 2019, durante su sobrevuelo, pasará aún más cerca 2014 MU69 que cuando sobrevoló por Plutón, aunque la distancia exacta no se conoce todavía. En ese momento, el encuentro será de aproximadamente 43,3 veces más lejos la distancia entre el Sol y la Tierra.

Desde el sobrevuelo de Plutón, la New Horizons ha realizado cuatro maniobras para interceptar a 2014 MU69, haciendo que sea un encuentro inevitable. Menos seguro es la cuestión de si o no la misión recibirá la aprobación de fondos para visitar su segundo objetivo…

A pesar de que la velocidad de la nave espacial de la New Horizon y la distancia de Plutón en el Cinturón de Kuiper, y los datos del emocionante encuentro con este nuevo mundo están siendo transmitidos todavía a la Tierra.

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