Viajar a un sistema interplanetario, ¿misión imposible o no?

Con la finalización del sobrevuelo al planeta enano Plutón, la misión principal de New Horizons ha finalizado. ¿Ahora debemos fijar nuestra atención a objetivos más allá de nuestro sistema solar, con ambición apuntando a otros sistemas estelares? Si es así, Alpha Centauri probablemente sería considerado como el mejor objetivo para una nave espacial interestelar debido a su “proximidad” a la Tierra. Este sistema, que consta de tres estrellas y posibles compañeros planetarios, es la más cercana al sistema solar, y se encuentra “sólo” a unos 4,3 años luz del sol. El problema es que para llegar allí dentro de un curso de la vida humana sigue siendo una misión imposible, ¿o no?

El sistema vecino alberga un par de estrellas llamadas Alfa Centauri A y Alfa Centauri B. Alfa Centauri C, también conocida como Próxima Centauri es una pequeña y débil estrella “enana roja” pequeña y relativamente fría y puede estar ligada gravitacionalmente al dúo estelar. Sin embargo, lo que desconcierta a los astrónomos es la existencia de exoplanetas en este sistema. En 2012, fue anunciado el descubrimiento de un planeta que orbita Alpha Centauri B, pero tres años más tarde, una nueva investigación refutó esta teoría, llamando a la anterior conclusión de un “fantasma de la serie histórica.” Por otra parte, en 2015, otro estudio propone la existencia de un mundo extraño en órbita alrededor de la estrella “B”.

Curiosamente, los dos exoplanetas hipotéticos probablemente serían similares a la Tierra si realmente existen. Este podría ser otro factor de motivación para enviar una nave hasta allí. Pero antes de que se preparen los conceptos de futura misión, una mirada más profunda del sistema podría ser muy útil. El obstáculo es que actualmente no hay un telescopio que pueda directamente obtener la imagen de un planeta en este sistema.

Esto tendría que ser hecha desde el espacio, incluso entonces, sería difícil. No tenemos un telescopio espacial que pueda hacer esto en este momento, especialmente para los pequeños planetas. No hay planetas gigantes de gas allí. Si hubiera alguno, los habríamos detectado.

4,3 años-luz equivale a 40,2 billones de km, por lo que conocer al menos un poco de información básica acerca de este destino es muy esencial antes de emprender un viaje tan exigente. El uso de la tecnología actual, una sonda robótica enviada desde la Tierra requeriría unos 40.000 años para poder llegar a Alfa Centauri.

La nave espacial New Horizons de la NASA, que es la nave espacial que más rápida se mueve construida por nuestra civilización y lanzada desde la Tierra, actualmente viaja alrededor de 59.000 km/h. Si la sonda se dirigiera al sistema de Alfa Centauri, tardaría 78.000 años en llegar!

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Un gran avance de la tecnología se requiere para hacer viajes interestelares factibles. A menos que un nuevo sistema de propulsión pueda ser desarrollado, cada concepto de la misión interestelar está condenado al fracaso.

En el pasado, las propuestas de proyectos incluían el envío de la nave espacial no tripulada interestelar a una velocidad de 4,5 o incluso 7,1 por ciento de la velocidad de la luz. Entre 1973 y 1978, se realizó un estudio por la Sociedad Interplanetaria Británica para enviar una sonda utilizando un cohete de fusión que alcanzaría la estrella de Barnard, que se encuentra 5,9 años luz de distancia. El estudio, denominado “Proyecto Daedalus”, estaba dirigido a desarrollar una nave espacial capaz de alcanzar hasta el 7,1 por ciento de la velocidad de la luz; por lo tanto, todo el viaje tomaría sólo 50 años.

Un estudio similar, “Proyecto Longshot”, fue desarrollado por la Academia Naval de Estados Unidos y la NASA, de 1987 a 1988. El proyecto utilizaría una nave espacial impulsada por la propulsión nuclear de pulso para llegar a una velocidad media de aproximadamente 48 millones de km/h (4,5 por ciento de la velocidad de luz). Esto permitiría a la misión llegar a Alfa Centauri unos 100 años después de su lanzamiento.

Hay muchos conceptos y proyectos que tienen la tarea de diseñar un sistema de propulsión futuro para permitir los viajes interestelares. Al contrario de ideas basadas en la propulsión convencional, muchos conceptos incluyen el uso de cohetes de antimateria, los agujeros de gusano o la velocidad warp.

Una nave de vela interestelar láser es un concepto original que parece factible en un futuro próximo. Fue presentado por Geoffrey A. Landis, del Centro de Investigación Glenn de la NASA en 2002. Landis describe una nave espacial con un diamante de unos pocos nanómetros de espesor, que funciona con energía solar, lo que podría alcanzar el 10 por ciento de la velocidad de la luz. El uso de este tipo de propulsión, se necesitarían 43 años para llegar a Alfa Centauri, suponiendo que simplemente se pasa a través del sistema. Sin embargo, reducir la velocidad para detenerse en el sistema vecino podría aumentar el viaje en hasta 100 años. Por lo tanto, sería más apropiado para una misión de sobrevuelo realizada por una sonda no tripulada.

¿Cuándo vamos a ser capaces de desarrollar un recorrido tal que permita el sistema de propulsión en torno al 10 por ciento de la velocidad de la luz? Esa sigue siendo objeto de controversia.

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