China desarrolla un reactor de fusión nuclear que pulveriza el récord conseguido por Alemania

Hace unos días, Angela Merkel encendió el reactor de fusión nuclear, el Wendelstein 7-X, con el que Alemania consiguió batir el récord de producción de plasma de hidrógeno (un hito que la ciencia lleva décadas persiguiendo). Solo horas después, China anunció un nuevo récord con su propio reactor de fusión.

El reactor alemán, de tipo stellarator, llegó hasta los 80 millones de grados Celsius y consiguió confinar una nube de plasma durante 1/4 s (un cuarto de segundo). El reactor chino, que es de tipo tokamak, produjo plasma de hidrógeno a 50 millones de grados Celsius y lo mantuvo girando durante unos impresionantes 102 segundos.

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Ambas son máquinas experimentales, así que no están diseñadas para producir energía a gran escala sino para desarrollar las tecnologías que nos harán capaces de dominar la fusión. La fusión nuclear se considera la energía limpia definitiva: su combustible abunda en el universo y no deja residuos radiactivos como el uranio o el plutonio (los materiales de la fisión). El único inconveniente actual, es que consumen mucha más energía de la que producen.

Los reactores de fusión producen energía emulando al Sol: mediante la fusión termonuclear de algún isótopo de hidrógeno (el deuterio, el tritio o el helio). Son grandes maquinarias que confinan el plasma de hidrógeno en una cámara toroidal (con forma de donut) utilizando campos electromagnéticos. La complicación está en las grandes cantidades de energía y altísimas temperaturas que requiere el proceso.

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El reactor de fusión chino, “Experimental Advanced Superconducting Tokamako (EAST)”, no ha roto ningún récord de temperatura pero ha conseguido mantener el plasma de hidrógeno durante el intervalo más largo de la historia (otros experimentos lo evitan por el peligro de que el reactor se venga abajo). Como detalle, los tokamak fueron inventados por la URSS en los años 50.

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