Fragmentos de asteroides a la deriva alrededor de una estrella enana blanca distante

WD 1145 + 017, una estrella enana blanca situada a unos 570 años luz de la Tierra, capturó la atención de los astrónomos durante el año pasado, cuando se observó lo que parecía ser un objeto rocoso que orbitaba alrededor de la estrella y que estaba siendo destrozado. Fue el primer descubrimiento de un cuerpo planetological transitando una enana blanca. Ahora, un equipo de astrónomos liderado por Saul Rappaport del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), revela la evidencia de que el misterioso objeto es un asteroide y sus fragmentos están a la deriva alrededor de esta remanente de estrella densa.

Rappaport, junto con Andrew Vanderburg del Centro Harvard-Smithsoniano para Astrofísica en Cambridge, Massachusetts, fueron parte de un equipo internacional que detectó cambios en el brillo de WD 1145+017 utilizando la misión Kepler de la NASA. Su investigación determinó que algo había que transitaba esta enana blanca. Los científicos se unieron una vez más para hacer observaciones de seguimiento de la estrella para obtener ideas sobre la naturaleza de los objetos que orbitaban alrededor de ella.

Cuatro observatorios equipados con telescopios de tamaño modesto con aberturas que van desde 28 hasta 80 cm se utilizaron con la intención de descubrir más detalles sobre WD 1145+017 y su entorno. Las observaciones fotométricas se llevaron a cabo en 37 noches entre el 1 de Noviembre de 2015 y 21 de enero de 2016.

El equipo informó de la detección de 237 eventos de tránsito, más específicamente, bajadas de intensidad de brillo significativas en flujo. Estas bajadas de intensidad son, probablemente, el efecto de oscurecimiento por el polvo de los cuerpos que orbitan alrededor de la enana blanca. Los científicos lograron observar seis a diez inmersiones por órbita, rastreando 15 funciones independientes a la deriva en órbita alrededor de la estrella con períodos de cerca de 4,5 horas.

“Se observaron 237 significativas bajadas de intensidad de brillo en el flujo durante 192 horas de exposición… Nos encontramos con algunas características que se repiten de una noche a la siguiente, y suelen durar un par de semanas”, escribieron los investigadores en la investigación.

El objeto está siendo destrozado por la gravedad intensa, y está en proceso de vaporización por la luz estelar. El equipo de Rappaport sostiene que el movimiento de deriva es causada por fragmentos que interrumpen del asteroide y que va en una órbita ligeramente más pequeña que la del asteroide.

“Hay un cuerpo sustancial, en una órbita de 4,5 horas, que pierde fragmentos de materia que son una pequeña fracción de su masa total, y que, naturalmente, irá a órbitas de un período un poco más corto”.

Los científicos fueron capaces incluso de determinar la masa del objeto que está frenando además, que lo deriva de la velocidad de deriva. Se asumirá que el asteroide tiene aproximadamente el 10 por ciento de la masa del planeta enano Ceres en nuestro sistema solar.

Los investigadores descubrieron que las tasas de desplazamiento de las diferentes características son bastante similares entre sí, pero no todas son exactamente iguales. Según el estudio, al menos algunas de las características de inmersión a la deriva en la curva de luz parecen tener tiempos de vida limitados, pocas semanas de duración. La velocidad de liberación de los fragmentos se estimarón en una sola pieza cada pocos días. Los cálculos realizados por los científicos muestran que si el nivel de actividad actual se mantiene, la vida útil esperada del asteroide sería de unos 5.000 años.

El equipo concluyó que el estudio mostró cambios en el nivel general de la actividad de esta fuente en escalas de tiempo de sólo 2,5 meses. Por lo tanto, instan a las observaciones a largo plazo con los telescopios más grandes que cubren la gama más amplia posible de longitud de onda para determinar las bajadas de intensidad de brillo en escalas de tiempo mayores. Esto permitiría una mirada más profunda en la naturaleza de este objeto distante curioso en el proceso de vaporización.

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