La gigantesca nube de Smith que se dirige hacia la Vía Láctea sigue siendo un desconocido, pero hay nuevas pistas

Desde que los astrónomos descubrieron la nube de Smith, una nube gigante de gas que está cayendo en picado hacia la Vía Láctea, han sido incapaces de determinar su composición, obstaculizando las pistas sobre su origen. En la universidad de Notre Dame, el astrofísico Nicolas Lehner y sus colaboradores han determinado ahora que la nube contiene elementos similares a nuestro Sol, lo que significa que la nube se originó en los bordes exteriores de la Vía Láctea, y no en el espacio intergaláctico como algunos habían especulado.

La nube de Smith, descubierta en la década de 1960, es la única nube de alta velocidad en la galaxia en que su órbita está bien determinada, gracias en particular a los estudios con radiotelescopios como el Green Bank Telescope (GBT). La nube de gas sin estrellas está viajando a una velocidad aproximada de 1.130.000 kilómetros por hora y se espera que choque contra el disco exterior de la Vía Láctea en 30 millones de años. Si fuera visible, la nube de Smith tendría un tamaño aparente de aproximadamente 30 veces el diámetro de la Luna desde la punta hasta la cola.

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Los astrónomos siempre pensaron que la nube de Smith podría ser alguna galaxia sin estrellas o gas que caía a la Vía Láctea desde el espacio intergaláctico. Si ese fuera el caso, la composición de la nube sería principalmente de hidrógeno y helio, no los elementos más pesados ​​realizados por las estrellas.

El equipo utilizó el Hubble para determinar por primera vez la cantidad de elementos más pesados ​​en relación con hidrógeno en la nube de Smith. El uso del espectrógrafo del Hubble proporciona ayuda para entender los orígenes cósmicos y con ello los investigadores observaron la luz ultravioleta de los núcleos brillantes de tres galaxias activas que residen miles de millones de años luz más allá de la nube. La nube de Smith absorbe parte de su luz en muy pequeña longitud de onda, y midiendo la caída en el brillo de estas galaxias detrás de la nube, la composición química de la nube puede ser estimada.

Los investigadores observaron específicamente la absorción desde el elemento azufre, que es un buen indicador de la cantidad de elementos más pesados que ​​residen en la nube. Posteriormente, el equipo comparó las mediciones de azufre del Hubble a mediciones de hidrógeno hechas por el GBT.

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Los astrónomos encontraron que la Nube de Smith es tan rica en azufre como el disco externo de la Vía Láctea, una región ubicada a 40.000 años luz del centro de la galaxia y cerca de 15.000 años luz más lejos que nuestro Sol. Esto significa que está contaminada por el material de las estrellas. Esto no sucedería si se tratara de hidrógeno procedente desde fuera de la galaxia. En su lugar, la nube parece haber tenido una relación íntima con la Vía Láctea, pero fue expulsada de alguna manera desde el disco de la Vía Láctea exterior hace unos 70 millones de años y ahora tiene una forma de boomerang de nuevo en su disco.

Los astrónomos creen que la nube de Smith, tiene gas suficiente para generar dos millones de soles cuando finalmente golpeé el disco de la Vía Láctea. “Hemos encontrado varias nubes de gas masiva en el halo de la Vía Láctea que puede servir de combustible como el futuro de la formación de estrellas en su disco, pero, para la mayoría de ellas, sus orígenes siguen siendo un misterio. La nube de Smith es sin duda uno de los mejores ejemplos que muestra que el gas reciclado es un mecanismo importante en la evolución de las galaxias “, dijo Lehner.

El estudio, titulado “Sobre la metalicidad y origen de la Nube de Smith de alta velocidad”, fue publicado este mes en la revista Astrophysical Journal Letters.

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