Descubierta posiblemente la supernova mas potente y luminosa jamás observada.

Los registros se hicieron para romperse, como dice la expresión, pero rara vez los registros quedaron tan al fondo en el polvo. Los astrónomos han sido testigos de una explosión cósmica alrededor de 200 veces más potente que una supernova típica – eventos que ya se clasifican entre los estallidos más poderosos del universo – y más de dos veces más luminoso que el anterior récord observado en una supernova.

En su momento de mayor intensidad, la explosión llamada “ASASSN-15lh” brilló con 570 mil millones de veces la luminosidad del Sol. Si esa estadística no impresiona, tenga en cuenta que este nivel de luminosidad es aproximadamente 20 veces toda la producción de las 100 mil millones de estrellas que comprenden nuestra galaxia, la Vía Láctea.

La explosión sin precedentes se piensa que es un ejemplo sobresaliente de una “supernova superluminosa”, un recientemente descubrimiento que es sumamente que sucede cuando ciertas estrellas cuando mueren. Los científicos están francamente perdidos ya que se desconoce con respecto a qué tipo de estrellas y escenarios estelares podrían ser responsables de estos extremos de supernovas.

Como se describe en un nuevo estudio publicado hoy en Science, ASASSN-15lh está entre las supernovas superluminosa más cercanas jamás visto, en alrededor de 3.8 mil millones de años luz de distancia. Dado su brillo extraño y cercanía, ASASSN-15lh podría ofrecer pistas clave en descubrir los secretos de esta clase desconcertante de detonaciones celestes.

“ASASSN-15lh es la supernova más potente descubierta en la historia humana”, dijo el autor principal del estudio Subo Dong, un astrónomo y profesor investigador del Instituto Kavli de Astronomía y Astrofísica (KIAA) en la Universidad de Pekín. “El mecanismo y fuente de energía de la explosión siguen siendo un misterio, porque todas las teorías conocidas se encuentran con graves desafíos para explicar la inmensa cantidad de energía que ASASSN-15lh ha irradiado.”

ASASSN-15lh se vislumbró por primera vez en junio 2015 por dos telescopios de 14 centímetros de apertura, en Cerro Tololo, Chile. La realización de la investigación se ha hecho gracias al <<All Sky Automated supernovas (ASAS-SN)>>, una colaboración internacional con sede en la Universidad Estatal de Ohio. (De ahí el apodo algo amenazante de ASASSN-15lh.) Estos dos pequeños telescopios barren el cielo para detectar objetos que aparecen de repente como ASASSN-15lh que son intrínsecamente muy brillantes, pero están demasiado lejos para que los observadores humanos puedan darse cuenta.

“ASAS-SN es el primer proyecto astronómico en la historia para escanear todo el cielo con frecuencia óptica para los transitorios ópticos”, dijo Krzysztof Stanek, profesor de astronomía en la Universidad Estatal de Ohio y el co-investigador principal de ASAS-SN.”

Dong y sus colegas de inmediato se pusieron en marcha para investigar sobre el avistamiento de ASASSN-15lh para que la mayor cantidad de datos posibles pudieran ser captados. Fue entonces cuando múltiples telescopios, mucho más grandes de todo el mundo, así como el satélite Swift de la NASA, se han puesto a participar en una intensa campaña de observación que continúa hasta nuestros días.

En sólo los primeros cuatro meses después de que explotara, se captó tanta energía radiante de ASASSN-15lh que tomaría a nuestro Sol en su estado actual más de 90 mil millones de años para igualar sus emisiones. Mediante el examen de este brillante resplandor, que poco a poco está ya desapareciendo, los astrónomos han recogido algunas pistas básicas sobre el origen de ASASSN-15lh.

Utilizando el telescopio de 2.5-metros “du Pont” de Chile, los colegas de Dong Ben Shappee y Nidia Morrell en los Observatorios Carnegie en los Estados Unidos dieron el primer espectro de ASASSN-15lh para identificar las firmas de los elementos químicos esparcidos por la explosión. Este espectro ha desconcertado a los miembros del equipo ASAS-SN, ya que no se parecía a ninguno de los espectros de las 200 supernovas investigadas y descubiertas en el proyecto hasta la fecha.

Inspirado por las sugerencias de José Prieto, de la Universidad Diego Portales de Chile, Dong dio cuenta de que ASASSN-15lh podría de hecho ser una supernova superluminosa. Dong encuentra una coincidencia espectral parecida para ASASSN-15lh en una supernova superluminosa captada en 2010. Finalmente, el telescopio de 10 metros de Sudáfrica <<Large Telescope (SAL)>> aseguró las observaciones de firmas elementales que verifican la distancia a ASASSN-15lh y su potencia extrema.

Las observaciones en curso han puesto de manifiesto, además, que ASASSN-15lh tiene ciertas características consistentes como que es “pobre en hidrógeno” lo que sería una supernova luminosa de (Tipo I), que son uno de los dos tipos principales de estas explosiones épicas que se llaman así por su falta de firmas del elemento químico de hidrógeno en sus espectros. ASASSN-15lh ha mostrado igualmente una tasa de disminución de la temperatura y la expansión de radio es similar a algún tipo previamente descubierto de supernova superluminosa.

Sin embargo, en otras formas, además de su potencia bruta, ASASSN-15lh se distingue respecto las demás. Es mucho más caliente y muchísimo más brillante, que su pariente más cercano de supernovas. Las supernovas superluminosas de tipo I vistas hasta la fecha tienen todas estallidos en galaxias tenues.

Al darse cuenta de la pauta, los astrónomos esperaban que este tipo específico de entorno galáctico tuviera algo que ver con las supernovas superluminosa. Excepcionalmente, sin embargo, la galaxia de ASASSN-15lh parece aún más grande y más brillante que la Vía Láctea. Por otro lado, ASASSN-15lh podría, de hecho, residir en una pequeña y débil galaxia vecina, que podría quedar invisible por la gran galaxia que habría delante de ella.

Para aclarar donde se encuentra exactamente ASASSN-15lh, así como muchos otros misterios respecto a ella y su calaña hiper-cinética, el equipo de investigación se ha concedido un tiempo valioso de este año en el telescopio espacial Hubble. Con Hubble, Dong y sus colegas obtendrán los puntos de vista más detallados hasta ahora de las secuelas de la impresionante explosión de ASASSN-15lh. Será entonces cuando importantes conocimientos sobre la verdadera fuente de su poder salgan a la luz.

Una de las mejores hipótesis, es que la energía estupenda de supernovas superluminosa viene altamente magnetizada, que gira rápidamente como las estrellas de neutrones llamadas magnetares, que son los sobrantes, núcleos hiper-comprimidos de masivas estrellas que han explotado. Pero ASASSN-15lh es tan potente que este escenario magnetar convincente simplemente no llega a las energías necesarias. En cambio, otra teoría sería que la estrella que explotó tenía una masa realmente inimaginable por la mayoría de astrónomos algo que todavía quedará mucho por descubrir.

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