Se descubren las huellas de las primeras estrellas que se formaron en el universo

Una enorme nube de polvo y gas puede contener las huellas dactilares de las primeras estrellas que se formaron en el universo.

La nube lejana contiene sólo una pequeña cantidad de elementos relativamente pesados, que se fabrican en los corazones de las estrellas, lo que sugiere que estos restos pueden haber venido de algunas de las primeras estrellas que han existido.

“La razón por la que nos preocupamos, sobre las primeras estrellas, está íntimamente relacionado con el aire que estamos respirando en este momento”, dijo el coautor del estudio John O’Meara, de la universidad de San Miguel en Vermont, la semana pasada en una conferencia de prensa en la 227a Reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Kissimmee, Florida. “Desde el principio del universo, no teníamos esos elementos pesados ​​como el oxígeno.”

Las primeras estrellas del universo fueron construidas principalmente de hidrógeno y helio, los elementos dominantes que existían poco después del Big Bang.

La fusión transforma el material en el corazón de las estrellas en elementos más pesados, que luego fueron lanzadas al espacio cuando las estrellas murieron en violentas explosiones de supernovas. Las generaciones posteriores de estrellas incorporaron este material en sus cuerpos, la construcción de elementos aún más pesados ​​en sus núcleos.

Está claro que la historia del universo es en gran medida la historia del aumento de las cantidades relativas de elementos pesados ​​en el tiempo.

El equipo de estudio utilizó el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral (VLT) en Chile para estudiar una nube de gas antigua que apareció sólo 1,8 mil millones de años después del Big Bang. Hay que pensar que el universo se creó hace unos 13,8 mil millones de años.

Gracias a la luz de un objeto de fondo extremadamente brillante conocido como un cuásar transmitido a través de la nube, los astrónomos fueron capaces de determinar la composición de su gas constituyente. Encontraron que la antigua nube contenía un muy pequeño porcentaje de elementos pesados, los rastros que pueden haber sido esparcidos por la primera generación de estrellas.

Investigaciones anteriores han revelado nubes de hidrógeno y helio, pero eran primitivas, al margen de los elementos pesados ​​construidos dentro de las estrellas.

“Es la menor cantidad de elementos pesados ​​siempre determinados en una nube de gas como esta”, dijo O’Meara.

El problema con el estudio de las nubes masivas de gas en los inicios del universo, no es que sean raras; es que son extremadamente comunes. La luz de un solo cuásar puede perforar a través de múltiples nubes, y estos haces de luz acaban llegando a la Tierra. Según O’Meara, esto puede “embrollo” ya que muchas señales de luz de muchos cuásares pueden superponerse y crear conflictos en las mediciones.

Gracias a instrumentos Telescopio Espacial James Webb (JWST) estarán listos para su uso en un futuro próximo, y la caza de estas nubes de gas podría llegar a ser más fácil. En lugar de limitarse a los quásares, que son relativamente pocos en número, los científicos deberían ser capaces de utilizar las galaxias como su fuente de luz de fondo.

Una vez que podamos usar las galaxias como fuente de fondo, se pasa de cientos de miles de objetos en el cielo a decenas de millones.

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