El último sobrevuelo de Cassini sobre la Luna Encélado. Final de una etapa.

Uno de los capítulos emocionantes en la historia de la exploración del sistema solar, está a punto de concluir. Hablamos de la fabulosa nave espacial Cassini de la NASA, que orbita Saturno, mientras programa su sobrevuelo cercano final en la luna Encelado, conocida por sus océanos bajo su superficie y los géisers de hielo que emanan de ella. Cassini está programada para volar más allá de Encelado a una distancia de 3.106 millas (4.999 kilómetros) el sábado, 19 de diciembre, a las 9:49 pm GT (24:49 EST).

Aunque la nave espacial continuará observando Encelado durante el resto de su misión (hasta septiembre de 2017), será a distancias mucho mayores, más de cuatro veces más lejos que el encuentro 19 de diciembre.
El próximo sobrevuelo se centrará en la medición de la cantidad de calor que viene a través del hielo del interior de la Luna, una consideración importante para la comprensión de lo que está impulsando el penacho de partículas de gas y hielo que en forma de aerosoles se escampan de forma continua a partir de un océano bajo la superficie.

“La comprensión del núcleo de Encélado y precisar su calidez, nos da una idea de su notable actividad geológica, y eso hace que este último sobrevuelo cercano nos de una fantástica oportunidad científica”, dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.
El sobrevuelo fue diseñado para permitir al instrumento Composite Infrared Spectrometer (CIRS) observar el flujo de calor a través de terreno del polo sur de Encelado.

“La distancia de este sobrevuelo está en el punto ideal para nosotros para mapear el calor que viene de dentro de Encelado”. No demasiado cerca, ni demasiado lejos. “Nos permite estudiar una buena parte de la región polar sur intrigante en buena resolución “, dijo Mike Flasar, líder del CIRS en el equipo del centro de vuelo, en Greenbelt, Maryland.

La región del polo sur de Encelado, aunque bien iluminada para la observación por las cámaras de luz visible de Cassini (cuando la nave llegó a Saturno a mediados de 2004), se encuentra actualmente en la oscuridad por la fase de duración del invierno Saturniano. La ausencia de calor del Sol hace que sea más fácil para Cassini el observar la calidez del propio Encelado.

Cassini completó una zambullida atrevida a través de una erupción de la luna el 28 de octubre, pasando a sólo 30 millas (49 kilómetros) por encima de la superficie. Los científicos todavía están analizando los datos recogidos durante ese encuentro para entender mejor la naturaleza del penacho, sus partículas y si el gas de hidrógeno está presente (esta última sería una línea independiente de pruebas para sistemas hidrotermales activos en el fondo marino).

Este sobrevuelo cercano, será la nº22 de larga misión de Cassini. El sorprendente descubrimiento de la nave espacial de la actividad geológica en Encelado, no mucho tiempo después de llegar a Saturno, impulsó cambios al plan de vuelo de la misión con el fin de maximizar el número y la calidad de los encuentros con la luna helada. Cassini hizo su sobrevuelo más cercano de Encelado el 9 de octubre de 2008, a una altitud de 16 millas (25 kilómetros).

encelado

La historia desarrolla en Encelado, ha sido uno de los grandes triunfos de la misión histórica de la Cassini en Saturno. Los científicos primero detectan signos de penachos helados de la luna a principios de 2005, seguido de una serie de descubrimientos sobre el material que brota de fracturas cálidas cerca de su polo sur. Anunciaron una fuerte evidencia de un mar bajo la superficie regional en 2014, y la posterior revisión de su entendimiento en 2015 para confirmar que la Luna alberga un océano global por debajo de su corteza helada.

“El legado de la Cassini y sus descubrimientos en el sistema de Saturno, es legendaria”, dijo Spilker. “Nosotros no vamos a volver a pasar tan de cerca de Encelado de nuevo con Cassini, pero con nuestros viajes hemos abierto un camino a la exploración de éste y otros mundos en océanos inexplorados.”

Un conjunto de herramientas en línea para seguir los sobrevuelos de Cassini:

http://solarsystem.nasa.gov/finalflybys

Para obtener más información acerca de la Cassini, visite:

http://www.nasa.gov/cassini

http://saturn.jpl.nasa.gov

Artículo de GAME relacionado con Cassini = 
http://blog.meteorologiaespacial.es/2015/09/21/un-oceano-liquido-se-encuentra-debajo-de-encelado-la-luna-de-saturno/

► FUENTE = #
► ELABORACIÓN Y TRADUCCIÓN = GAME

 

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