Astrónomos observan una gigantesca tormenta en una estrella enana marrón

Los astrónomos han descubierto lo que parece ser una estrella enana marrón “diminuta” con una “gigantesca”, tormenta o nube en uno de sus polos. Con datos de los telescopios espaciales Spitzer y Kepler de la NASA, han visto que la tormenta oscura tendría un símil con la de Gran Mancha Roja de Júpiter.

► ¿ QUÉ SON LAS ESTRELLAS ENANAS ?

star* Representación artística 

“La estrella es el tamaño de Júpiter, y su tormenta es un poco más grande que el tamaño de la Gran Mancha Roja de Júpiter”, dijo John Gizis de la Universidad de Delaware, Newark. “Sabemos que esta tormenta ha durado como mínimo al menos dos años, y probablemente más tiempo.” Gizis es el autor principal de un nuevo estudio que aparece en The Astrophysical Journal.

Aunque se han conocido planetas con tormentosas nubes, esta es la mejor evidencia hasta ahora de que una estrella que tenga una. La estrella, conocida como W1906 + 40, pertenece a una clase especícia de enanas marrones llamadas, “Enanas-L”. Algunas Enanas de tipo L, son consideradas estrellas porque todavía fusionan átomos y generan luz, como nuestro Sol lo hace, mientras que las más típicas son las conocidas sencillamente como llamadas enanas marrones, o “estrellas fallidas”,  por su falta de fusión atómica.

La enana-L del estudio, la W1906 + 40, se piensa sobre la base de estimaciones, que es una estrella de mediana edad (por lo que todavía podría tener algún remanente de actividad nuclear interna. Su temperatura es de unos 3.500 grados Fahrenheit (2200 Kelvin). Esto puede sonar a valores altos, pero en cuanto a estrellas se refiere, es bastante fresca, menos que la mitad de nuestro Sol. De hecho, si se enfriase el gas lo suficiente cuando se escapa, podrían explicar las nubes o manchas oscuras visibles.

“Las nubes de las enanas-, están hechos de pequeños minerales”, dijo Gizis.

splitz* Representación artística de una tormenta en una enana marrón, extraída de éste artículo

Spitzer ha observado otras enanas marrones nubladas antes, encontrando evidencia de tormentas de corta duración (horas y quizás días).
En el nuevo estudio, los astrónomos fueron capaces de estudiar los cambios en la atmósfera de W1906 + 40 durante dos años. La enana-L inicialmente había sido descubierto por la red (Wide-field Infrared Survey Explorer) de la NASA en 2011. Más tarde, el prof. Gizis y su equipo se dieron cuenta de que éste objeto poco a poco comenzó a ubicarse en la misma zona del cielo donde la misión Kepler de la NASA, había estado mirando a las estrellas durante años a la caza de planetas.

Kepler identifica planetas mediante las fluctuación en la intensidad de la luz de una estrella mientras un planeta pasa por delante de ella. En este caso, los astrónomos sabían que la caída observada en la luz de esta enana marrón, no provenían de ningún planeta, así que pensaron que podría estar viendo una gigantesca mancha solar como las de nuestro Sol. Un seguimiento complementario junto a las observaciones con el satélite Spitzer, que detecta la luz infrarroja, revelaron que la mancha oscura no era una mancha solar  sino una tormenta nublada colosal con un diámetro que podría contener entre tres y cuatro Tierras. La tormenta gira alrededor de la estrella alrededor de cada 9 horas. Mediciones infrarrojas de Spitzer en dos longitudes de onda infrarrojas probaron diferentes capas de la atmósfera y, junto con los datos de luz visible Kepler, ayudaron a revelar la presencia de la tormenta.

* Representación artística de la estrella y su tormenta 

Mientras que esta tormenta se ve diferente cuando se aprecia en varias longitudes de onda, los astrónomos dicen que si de alguna manera podría viajar en una nave espacial, se vería como una marca oscura en la parte superior de la estrella. Los investigadores planean buscar otras estrellas con tormentas en otras enanas marrones utilizando Spitzer y Kepler en el futuro.

“No sabemos si este tipo de tormentas en las estrellas son únicas, si dependen del tipo de estrella y su estado, o si son muy comunes, y ante todo no sabemos la razón por la que persisten durante tanto tiempo”, dijo Gizis.

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