Una «estrella de la muerte» cósmica puede haber destruido un planeta

La Estrella de la Muerte de la película Star Wars puede ser ficción, pero la destrucción planetaria es real y se ha podido observar. Los astrónomos anunciaron la semana pasada que han descubierto un objeto grande y rocoso, desintegrándose en una espiral de muerte alrededor de una estrella enana blanca distante.  Los resultados se han presentado en la revista Nature.

«Esto es algo que ningún humano ha visto antes», dijo el autor principal, Andrew Vanderburg del Centro Astrofísico Harvard-Smithsonian (CfA). «Estamos viendo como un sistema solar se destruye.»

La evidencia de este sistema único vino de la misión Kepler de la NASA, que monitorea estrellas para observar cambios en el brillo que se produce cuando un cuerpo en órbita cruza la estrella. Los datos revelaron una caída regular del brillo cada 4,5 horas, lo que sitúa el objeto en una órbita alrededor de 850.000 km de la enana blanca (aproximadamente el doble de la distancia de la Tierra a la Luna). Es el primer objeto planetario que ha sido visto en tránsito en una enana blanca.

Vanderburg y sus compañeros realizaron observaciones adicionales mediante una serie de instalaciones en tierra: el telescopio de 1.2 metros MINERVA en Whipple Observatory.

La combinación de todos los datos encontraron signos de varios trozos adicionales de material, todos en órbitas entre 4,5 y 5 horas. El tránsito principal era particularmente prominente, el oscurecimiento de la estrella era de un 40 por ciento. La señal del tránsito también mostró un patrón similar al de los cometas. Ambas características sugieren la presencia de una nube de polvo que rodea un extendido trozo de la órbita. La cantidad total de material se estima en alrededor de la masa de Ceres, un objeto del tamaño de Texas que es el mayor asteroide del cinturón principal de nuestro sistema solar.

La estrella enana blanca se encuentra a unos 570 años luz de la Tierra en la constelación de Virgo. Cuando una estrella como el Sol alcanza el final de su vida, se hincha en una gigante roja y sacude sus capas exteriores expulsándolas hacia el espacio. El núcleo caliente, tamaño de la Tierra que queda es una estrella enana blanca, y por lo general consiste en carbono y oxígeno con una fina capa delgada de hidrógeno y helio.

A veces, sin embargo, los astrónomos encuentran una enana blanca que muestra signos de elementos más pesados como el silicio y el hierro en su espectro de luz. Este es un misterio porque la fuerte gravedad de una enana blanca debería sumergir rápidamente estos metales. Los componentes pesados se hunden hasta el fondo. Estos metales deben hundirse en el interior de la enana blanca donde no se puede observar.

Los teóricos especulan que las enanas blancas que muestran evidencia de metales pesados ​​se convirtieron en «contaminado» cuando consumieron planetas o asteroides rocosos. Sin embargo, la evidencia era a menudo circunstancial. Una fracción de las enanas blancas contaminadas mostró signos de discos de escombros que rodean, pero el origen de los discos era incierto. Este sistema muestra los tres: un enano contaminado blanco, un disco de escombros que rodea, y al menos un compacto, objeto rocoso.

Aún quedan preguntas sobre el origen de estos objetos rocosos. El escenario más probable es que la órbita de un planeta existente se volvió inestable y se lanzó hacia adentro.

Lo que es seguro es que los objetos restantes no durarán para siempre. Ellos están siendo vaporizados por el intenso calor de la enana blanca. También están orbitando muy cerca del radio de marea, o la distancia en la que las mareas gravitacionales de la enana blanca pueden destrozar un cuerpo rocoso. Dentro de los próximos millones de años más o menos, todo lo que quedará de estos pequeñísimos asteroides se convertirán en un polvo de metal fino en la parte superior de una estrella enana blanca de aspecto inocente.

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