¿Un cielo azul y hielo de agua en Plutón? La sonda New Horizons lo ha descubierto

Las primeras imágenes en color de las brumas atmosféricas de Plutón, devueltos por la nave espacial New Horizons de la NASA la semana pasada, revelan que las brumas son azules.

“¿Quién hubiera esperado un cielo azul en el Cinturón de Kuiper? Es magnífico “, dijo Alan Stern, investigador principal de la New Horizons en el Instituto de Investigación del Suroeste (SwRI), Boulder, Colorado.

La neblina propia de partículas es de color gris probablemente o rojo, pero la forma en que dispersan la luz azul ha llamado la atención del equipo científico de la New Horizons. “Ese llamativo tinte azul nos habla sobre el tamaño y la composición de las partículas de neblina”, dijo el equipo científico investigador Carly Howett, también del SwRI. “Un cielo azul a menudo es el resultado de la dispersión de la luz solar por partículas muy pequeñas. En la Tierra, estas partículas son moléculas de nitrógeno muy pequeñas. En Plutón que parecen ser más grandes son todavía relativamente pequeñas, partículas de hollín como llamamos tolinas”.

Los científicos creen que las partículas tolinas se forman en la alta atmósfera, donde la luz solar ultravioleta ioniza y rompe a pedazos las moléculas de nitrógeno y metano, y les permite reaccionar entre sí para formar iones más y más complejos de carga negativa y positiva. Cuando se recombinan, forman macromoléculas muy complejas, un proceso que primero se encontró que se forma también en la atmósfera superior de la luna de Saturno, Titán. Las moléculas más complejas continúan para combinarse y crecer hasta que se convierten en las partículas pequeñas; los gases volátiles se condensan y cubren sus superficies de escarcha de hielo antes de que tengan tiempo de caer a través de la atmósfera a la superficie, donde se suman a la coloración roja de Plutón.

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Fotografía captada por la sonda New Horizons cuando se alejaba de Plutón, donde se puede ver el color azulado de su atmósfera.

En un segundo hallazgo significativo, la New Horizons ha detectado numerosas pequeñas regiones, expuestas de hielo de agua en Plutón. El descubrimiento fue realizado a partir de datos recogidos por la composición espectral Ralph de la sonda.

“Las grandes extensiones de Plutón no muestran hielo de agua expuesto”, dijo el miembro del equipo científico Jason Cook, del SwRI, “porque está aparentemente enmascarada por otros hielos, más volátiles a través de la mayor parte del planeta. Entender por qué el agua aparece exactamente donde lo hace, y no en otros lugares, es un reto que estamos cavando”.

Un aspecto curioso de la detección es que las áreas que muestran las firmas espectrales de hielo de agua más evidentes corresponden a las áreas que son de color rojo brillante en las imágenes en color publicadas recientemente. “Me sorprende que este hielo de agua sea tan roja”, dijo Silvia Protopapa, un miembro del equipo científico de la Universidad de Maryland, College Park. “Todavía no entendemos la relación entre el hielo de agua y los colorantes de las tolinas rojizas en la superficie de Plutón.”

La nave espacial New Horizons se encuentra actualmente a 5 mil millones de kilómetros de la Tierra, con todos los sistemas sanos y funcionando normalmente.

Un comentario sobre “¿Un cielo azul y hielo de agua en Plutón? La sonda New Horizons lo ha descubierto

  • el octubre 9, 2015 a las 5:21 pm
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    Les comento que me gusta mucho las pesquisas pues es de suma importancia para todos los médios de comunicacional.

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