Un océano liquido se encuentra debajo de Encelado, la luna de Saturno

Un océano global se encuentra debajo de la corteza helada de la luna Encelado de Saturno, una luna geológicamente activa. El descubrimiento ha sido realizado con datos de la misión Cassini de la NASA.

Los investigadores encontraron que la magnitud de un ligero bamboleo de la luna, a medida que orbita Saturno, sólo puede explicarse si la capa de hielo exterior no es sólido congelado en su interior, lo que significa que un océano global debe estar presente debajo de todo el hielo.

El hallazgo implica la pulverización fina de vapor de agua, partículas de hielo y moléculas orgánicas simples que Cassini ha observado que vienen de las fracturas cercanas al polo sur de la Luna y que está siendo alimentado por este inmenso reservorio de agua líquida.

Estructura interna de Encelado
Estructura interna de Encelado

Los previos análisis de los datos de Cassini sugieren la presencia de un cuerpo en forma de lente de agua, que subyace en la región polar sur de la luna. Sin embargo, datos de gravedad recogidos durante varios pases cercanos por parte de la nave espacial sobre la región polar sur prestaron apoyo a la posibilidad de que el “mar” podría ser global. Los nuevos resultados, obtenidos mediante una línea independiente confirman que este es el caso.

Los científicos de Cassini analizaron más de siete años de imágenes y datos de Encelado tomadas por la nave espacial, que ha estado orbitando Saturno desde mediados de 2004.

Como resultado, se encontró que Encelado tiene un pequeño pero medible bamboleo en su órbita alrededor de Saturno.
Debido a que la luna helada no es perfectamente esférica, y porque va un poco más rápido y más lenta durante las diferentes partes de su órbita alrededor de Saturno, el gigante planeta modifica sutilmente la órbita de Encelado hacia atrás y adelante a medida que gira.

 
Los mecanismos que podrían haber impedido que el océano de Encelado se congelara sigue siendo un misterio. El equipo de investigación de Cassini sugieren algunas ideas para futuros estudios que podrían ayudar a resolver la cuestión, incluida la posibilidad de que las fuerzas de marea debidas a la gravedad de Saturno podrían estar generando mucho más calor dentro de Encelado de lo que se pensaba.

Comparativa de tamaño respecto la península
Comparativa de tamaño respecto la península Ibérica.


La historia de descubrimientos en Encelado ha sido uno de los grandes triunfos de la larga misión de Cassini en Saturno.
Los científicos primero detectarón signos de penachos helados en la luna a principios de 2005 y siguió con una serie de descubrimientos sobre el material que brota de fracturas cálidas cerca de su polo sur. Anunciaron una fuerte evidencia de un mar regional en 2014, y más recientemente, en 2015, compartieron los resultados que sugieren que la actividad hidrotermal está teniendo lugar en el fondo del océano.

Cassini está programada para hacer un sobrevuelo cercano de Encelado el 28 de octubre. La nave espacial pasará a tan sólo 30 millas (49 kilómetros) por encima de la superficie de la luna
, lo cual será la mayor aproximación de Cassini en esta luna de Saturno.

 

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