Una pequeña y oculta galaxia satélite de la Vía Láctea, la Galaxia Escultor

La Galaxia Enana Escultor, representada en esta nueva imagen de la cámara Wide Field Imager, instalada en el telescopio de 2,2 metros MPG/ESO en el Observatorio La Silla, es un vecino cercano de nuestra Vía Láctea. A pesar de su proximidad, ambas galaxias tienen historias y caracteres distintos. Esta galaxia es mucho menor y vieja que la Vía Láctea, por lo que es un tema valioso para el estudio de sus estrellas y sobre la formación de galaxias en el universo temprano. Sin embargo, debido a su debilidad, el estudio de este objeto no es tarea fácil.

La enana Galaxia Escultor, es una galaxia enana esferoidal y es una de las 14 galaxias satélites conocidas que orbitan la Vía Láctea. Estos autoestopistas galácticos se encuentran cerca en extenso halo de la Vía Láctea, una región esférica que se extiende mucho más allá de los brazos espirales de nuestra galaxia. Como lo indica su nombre, esta galaxia se encuentra en la constelación austral Escultor y se encuentra a unos 280.000 años luz de distancia de la Tierra. A pesar de su proximidad, la galaxia fue descubierta en 1937, ya que sus estrellas son débiles.

Aunque es difícil de observar, la galaxia enana de Escultor fue una de las primeras galaxias enanas tenues encontradas que van orbitando la Vía Láctea. La forma de la pequeña galaxia intrigó a los astrónomos en el momento de su descubrimiento, pero galaxias esferoidales enanas hoy en día juegan un papel más importante ya que permite a los astrónomos a cavar profundamente en el pasado del universo.

La Vía Láctea, como todas las grandes galaxias, se cree que se formó a partir de la acumulación de galaxias más pequeñas durante los primeros días del universo. Si algunas de estas pequeñas galaxias aún permanecen hoy, deben ahora contienen muchas estrellas muy viejas. La Galaxia enana Escultor ajusta a la ley como una galaxia primordial, gracias a un gran número de antiguas estrellas, visibles en la imagen.

Los astrónomos pueden determinar la edad de las estrellas en la galaxia, porque su luz lleva las firmas de sólo una pequeña cantidad de elementos químicos pesados. Estos elementos pesados ​​se acumulan en galaxias con sucesivas generaciones de estrellas. Un bajo nivel de elementos pesados ​​por lo tanto indica que el promedio de edad de las estrellas en la galaxia enana de Escultor es alta.

Esta cantidad de estrellas viejas hace que la galaxia enana Escultor sea un objetivo prioritario para el estudio de los primeros períodos de formación de estrellas. En un reciente estudio, los astrónomos combinaron todos los datos disponibles sobre la galaxia para crear la historia de la formación estelar más preciso jamás determinado para una galaxia enana esferoidal. Este análisis reveló dos grupos distintos de estrellas en la galaxia. El primer grupo predominante es la población de más edad, que carece de elementos más pesados. La segunda población más pequeña, en contraste, es rica en elementos pesados. Al igual que los jóvenes se encuentran en los centros de la ciudad, esta población estelar juvenil se concentra hacia el núcleo de la galaxia.

Las estrellas dentro de las galaxias enanas como la galaxia enana Escultor pueden presentar historias de formación estelar complejas. Pero como la mayoría de las estrellas estas galaxias enanas ‘han sido aisladas unas de otras y no han interactuado durante miles de millones de años, cada colección de estrellas ha trazado su propio camino evolutivo. El estudio de las similitudes en las historias de las galaxias enanas y explicar los valores atípicos ocasionales, ayudará a explicar el desarrollo de todas las galaxias.

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