SE DESCUBREN 8 NUEVAS GALAXIAS ENANAS SATÉLITES DE LA VÍA LÁCTEA

Al observar los objetos más tenues en el cielo es un trabajo para una de las más poderosas cámaras digitales. Afortunadamente, los científicos que trabajan en el Dark Energy Survey (DES) tienen acceso a uno. Por ello se han encontrado ocho nuevos objetos muy tenues en el cielo. Estos objetos, a pesar de su apariencia anodina, podrían ser herramientas valiosas para los científicos estudiar la materia oscura.

Los objetos se conocen como galaxias enanas satélite, y son meras motas en comparación con las galaxias completamente formadas. La Vía Láctea, por ejemplo, alberga un estimado de 100 mil millones de estrellas, mientras que una galaxia enana alberga alrededor de 1.000. Son satélites porque orbitan alrededor de las galaxias más grandes, como la Vía Láctea. Estas galaxias satélites pueden ser extremadamente débiles, y el DES pueden ver la más débil de ellas sólo cuando están cerca de nuestra propia galaxia.

A pesar de que estas galaxias enanas no podrían brillar por sus pocas estrellas, los científicos creen que están llenas de algo que no podemos ver: de materia oscura. Puesto que se cree que las galaxias enanas son los bloques de construcción de las galaxias, es de interés para los científicos estudiarlas, ya que podría exponer algunos de los secretos de la formación de galaxias y materia oscura.

El objetivo del DES es en última instancia, descubrir la naturaleza de la energía oscura: una fuerza misteriosa que hace que el universo se expanda. Se piensa que forma parte del 70% del universo. Durante sus estudios de energía oscura, el DES dirige principalmente su atención hacia las galaxias distantes, pero en ocasiones se ve a algo un poco más cerca de casa. En este caso, se avistó ocho galaxias enanas tenues.

Keith Bechtol de la Universidad de Wisconsin-Madison resume por qué se ha tardado tanto en ver estas galaxias cercanas enanas: “DES ha encontrado galaxias tan débiles que hubieran sido muy difíciles de reconocer en investigaciones anteriores. El descubrimiento de tantas nuevas galaxias candidatas en una octava parte del cielo podrían significar que hay más para encontrar alrededor de la Vía Láctea”.

La más cerca de estas galaxias enanas recién descubiertas se ubica a 80.000 años luz de distancia, y la más lejana se encuentra a 700.000 años luz de distancia. En comparación, la galaxia de Andrómeda, la galaxia más cercana a la Tierra, se encuentra a aproximadamente 2,5 millones de años luz de la Vía Láctea.

La mayoría de estos objetos han sido vistos cerca de la Gran Nube de Magallanes y la Pequeña Nube de Magallanes, dos de las galaxias satélites de la Vía Láctea. Es posible que las galaxias enanas sean satélites de las Nubes de Magallanes, que sí son satélites de la Vía Láctea. “Ese resultado sería fascinante”, dijo Risa Wechsler del SLAC National Accelerator Laboratory del Departamento de Energía. “Los satélites de los satélites se predicen por nuestros modelos de materia oscura.”

El descubrimiento de estos satélites enanos, que se cree que estará lleno de materia oscura, es prometedor para el futuro de la investigación de la materia oscura. La próxima temporada de las investigaciones ha comenzado, y los científicos están ansiosos por ver qué descubrimientos nos esperan.

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