SE DESCUBRE LA GALAXIA MÁS LEJANA DENTRO DEL UNIVERSO CONOCIDO

Los astrónomos han descubierto la galaxia más lejana arrojada en el universo conocido.

La galaxia recién descubierta, conocida como EGSY8p7, se encuentra a unos 13,2 mil millones de años luz de la Tierra lo que significa que los astrónomos ahora están viendo la masa de las estrellas, tal como existía sólo 600 millones de años después del Big Bang cuando se creó el universo.

La galaxia descubierta hasta puede proporcionar una ventana de como fue el pasado antiguo del universo.

El equipo del descubrimiento utilizó un espectrógrafo infrarrojo en el Observatorio Keck en Hawai para detectar la línea de emisión Lyman-alfa de EGSY8p7 que es básicamente, el gas de hidrógeno calentado por la radiación ultravioleta que fluye de estrellas recién nacidas de la galaxia.

Al ver una línea Lyman-alfa a una distancia tan grande fue una sorpresa para los investigadores.

“Con frecuencia vemos la línea de emisión Lyman-alfa del hidrógeno en los objetos cercanos, ya que es uno de los marcadores más fiables de formación estelar”, dijo el autor principal del estudio Adi Zitrin, del Instituto de Tecnología de California en Pasadena. “Sin embargo, a medida que penetramos más profundamente en el universo, y por lo tanto de nuevo a épocas anteriores, el espacio entre las galaxias contiene un número creciente de oscuras nubes de hidrógeno, que absorben esta señal.”

El resultado inesperado podría arrojar nueva luz sobre cómo evolucionó el universo en su juventud, dijeron los investigadores.

Por ejemplo, los astrónomos creen que el universo era completamente opaco a la emisión Lyman-alfa hace unos 400 millones de años después del Big Bang, gracias a que el hidrógeno era omnipresente. Pero las cosas comenzaron entonces cambiar, ya que las primeras galaxias formadas y la radiación de sus estrellas comenzó a dividir el hidrógeno en sus constituyentes protones y electrones.

Este proceso, conocido como “reionización cósmica,” probablemente procedió gradualmente, con el hidrógeno que se quemó en numerosos puntos localizados, pero las burbujas siempre se fueron expandiendo. Estas burbujas finalmente se encontraron y se superpusieron, por lo que el universo es transparente a la luz Lyman-alfa.

La detección de la emisión Lyman-alfa de EGSY8p7 sugiere que el proceso de re-ionización estuvo lejos de ser uniforme, con algunas manchas en el espacio que se despejó de hidrógeno mucho más rápido que en otros puntos (tal vez porque las estrellas recién nacidas en esas regiones eran excepcionalmente potentes), dijeron los investigadores.

“En algunos aspectos, el periodo de reionización cósmica es la última pieza que faltaba en nuestra comprensión general de la evolución del universo”, dijo Zitrin. “Además de hacer retroceder la frontera a un tiempo cuando el universo tenía sólo 600 millones de años, lo que es emocionante sobre el presente descubrimiento es que el estudio de fuentes tales como EGSY8p7 ofrecerá una nueva visión de cómo se produjo este proceso.”

El estudio anunciando la detección de EGSY8p7 se publicará próximamente en Astrophysical Journal Letters.

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