EL COMETA CHURYUMOV-GERASIMENKO DISPARA AGRESIVAMENTE DÍAS ANTES DE SU PERIHELIO

En el enfoque del perihelio durante las últimas semanas, Rosetta ha sido testigo de la creciente actividad del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko, con un evento de arrebato dramático que demostró ser tan poderoso que incluso empujó el viento solar entrante.

El cometa alcanza el perihelio este jueves, en el momento de su órbita de 6.5 años será cuando estará más cerca del Sol. En los últimos meses, el aumento de la energía solar ha estado calentando los hielos congelados del cometa, convirtiéndolos en gas, que se derrama en el espacio, arrastrando el polvo junto con él.

El período alrededor del perihelio es científicamente muy importante, ya que la intensidad de la luz del sol aumenta y partes del cometa previamente emitidos en años de oscuridad se inunda con la luz del sol.

Aunque se espera que la actividad general de la cometa llegue a su pico en las semanas siguientes del perihelio, tanto como los días más calurosos del verano por lo general vienen después de los días más largos, los arrebatos repentinos e impredecibles pueden ocurrir en cualquier momento, como ya se ha visto antes en la misión.

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El 29 de julio, Rosetta observó la explosión más dramática registrada por varios de sus instrumentos desde su punto de ubicación a 186 kilometros desde la superficie del cometa. SE fotografió el estallido en erupción desde el núcleo, y fueron testigos de un cambio en la estructura y composición del medio ambiente coma gaseosa que rodea Rosetta, y se detectaron mayores niveles de impactos de polvo.

Tal vez lo más sorprendente sea que Rosetta encontró que la explosión había empujado lejos del campo magnético del viento solar alrededor del núcleo.

Una secuencia de imágenes tomadas por la cámara científica OSIRIS de Rosetta muestra la aparición repentina de un característico chorro como bien definida que emerge del lado del cuello del cometa, en la región Anuket. Fue visto por primera vez en una imagen tomada a las 13:24 GMT, pero no en una imagen tomada 18 minutos antes, y se desvaneció de manera significativa en una imagen capturada 18 minutos más tarde. El equipo de cámara calcula que el material en el chorro se desplazaba a 10 m/s como mínimo, y tal vez mucho más rápido.

Poco después, el sensor de presión del cometa ROSINA detectó claros indicios de cambios en la estructura de la coma, mientras que su espectrómetro de masas registró cambios en la composición de los gases de efusión.

Por ejemplo, en comparación con las mediciones realizadas dos días antes, la cantidad de dióxido de carbono aumentó en un factor de dos, el metano por cuatro, y el sulfuro de hidrógeno por siete, mientras que la cantidad de agua se mantuvo casi constante.

Mientras tanto, 14 horas después de la explosión, GIADA detectó chorros de polvo a tasas de 30 por día, en comparación con sólo 3.1 por día a principios de julio. Un máximo de 70 golpes se registró en un período de 4 horas el 1 de agosto, lo que indica que la explosión siguió teniendo un efecto significativo sobre el medio ambiente de polvo.

Quizás el resultado más sorprendente es que la explosión fue tan intensa que se las arregló para empujar el viento solar lejos del núcleo por unos minutos – una observación única hecho por el magnetómetro del Rosetta.

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El viento solar es el flujo constante de partículas eléctricamente cargadas que fluye desde el Sol, llevando su campo magnético hacia el Sistema Solar. Mediciones anteriores realizadas por Rosetta y Philae ya habían demostrado que el cometa no está magnetizado, por lo que la única fuente para el campo magnético medido alrededor de él es el viento solar.

Debido a que el cometa está escupiendo gas, el viento solar entrante se desaceleró a un punto muerto en el que se encuentra con el gas y se alcanza un equilibrio de presión.

Cavidades diamagnéticas proporcionan información fundamental sobre cómo un cometa interactúa con el viento solar, pero la única detección previa de uno asociado a un cometa se hizo en alrededor de 4000 km del cometa Halley cuando la sonda Giotto de la ESA pasó volando en 1986.

El cometa de Rosetta es mucho menos activo que Halley, lo que los científicos esperaban encontrar una cavidad mucho más pequeña a su alrededor, hasta unas pocas decenas de kilómetros a lo sumo, y antes del 29 de julio no se había observado ningún signo todavía.

Pero, tras el estallido de ese día, el magnetómetro detectó una cavidad diamagnética extendiéndose al menos 186 kilómetros desde el núcleo. Esto probablemente fue creado por la explosión de gas, lo que aumentó el flujo de gas neutro en la coma del cometa, obligando a que el viento solar ‘parará’ más lejos del cometa y empujando así el límite de la cavidad hacia el exterior más allá de donde Rosetta estaba volando en el momento.

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