LAS ESTRELLAS DE LA VÍA LÁCTEA SE MUEVEN MUCHO

Investigadores de la Universidad Estatal de Nuevo México son parte de un equipo de científicos del Sloan Digital Sky Survey (SDSS) que creó un nuevo mapa de la Vía Láctea que muestra que casi un tercio de las estrellas han cambiado dramáticamente sus órbitas.

Este descubrimiento, publicado el 29 de julio en The Astrophysical Journal, trae una nueva comprensión de cómo se forman las estrellas, y la forma en que viajan a través de nuestra galaxia.

En nuestro mundo moderno, muchas personas se mueven lejos de sus lugares de nacimiento, a veces al otro lado del mundo “, dijo Michael Hayden, estudiante graduado de astronomía en el NMSU y autor principal del nuevo estudio. “Ahora estamos encontrando lo mismo puede decirse, de las estrellas en nuestra galaxia – alrededor del 30 por ciento de las estrellas de nuestra galaxia han recorrido un largo camino desde que nacieron”.

Para construir un nuevo mapa de la Vía Láctea, los científicos utilizaron el espectrógrafo Apache Point Observatory Galactic Evolution Explorer (APOGEE) para observar 100.000 estrellas durante un período de 4 años.

Durante los últimos seis años, los astrónomos del NMSU en el Colegio de Artes y Ciencias, junto con colaboradores de las instituciones miembras de todo el mundo, han estado utilizando el telescopio SDSS de 2,5 metros en el Apache Point, situada en las montañas de Sacramento a unas 20 millas al sur de Cloudcroft para completar una serie de experimentos que incluye el estudio de las estrellas de la Vía Láctea para desbloquear la historia de nuestra galaxia.

La clave para la creación y la interpretación de este mapa de la galaxia es la medición de los elementos en la atmósfera de cada estrella. “A partir de la composición química de una estrella, podemos aprender de su ascendencia e historial de vida”, dijo Hayden.

La información química proviene de espectros, que son mediciones detalladas de la cantidad de luz que la estrella emite en diferentes longitudes de onda. Los espectros muestran líneas prominentes que corresponden a los elementos y compuestos. Los astrónomos pueden decir que está hecha una estrella con solo la lectura de estas líneas espectrales.

“Los espectros estelares nos dice que la composición química de nuestra galaxia está en constante cambio”, dijo Jon Holtzman, profesor de astronomía en el NMSU que estuvo involucrado en el estudio. “Las estrellas crean elementos más pesados ​​en sus núcleos, y cuando las estrellas mueren, los elementos más pesados ​​salen expulsados para enriquecer a estrellas cercanas o formar nuevas estrellas”.

Como resultado de este proceso de “enriquecimiento químico,” cada generación de estrellas tiene un mayor porcentaje de elementos más pesados ​​que la generación anterior. En algunas regiones de la galaxia, la formación estelar ha procedido con más fuerza que en otras regiones, y en estas regiones más vigorosas, existe más generaciones de nuevas estrellas que se han ido formando. Esto significa que el porcentaje medio de los elementos más pesados ​​en las estrellas varía entre las diferentes partes de la galaxia. Los astrónomos pueden determinar en qué parte de la galaxia una estrella nació, trazando la cantidad de elementos pesados ​​en esa estrella.

Hayden y sus colegas utilizaron datos del APOGEE para asignar las cantidades relativas de 15 elementos separados, incluyendo carbono, silicio y hierro para las estrellas de toda la galaxia. Lo que encontraron les sorprendió, hasta un 30 por ciento de las estrellas tenían composiciones que indican que se formaron en algunas partes de la galaxia lejos de sus posiciones actuales.

Cuando el equipo analizó el patrón de la abundancia de elementos en detalle, se encontraron con que muchos de los datos podrían ser explicados por un modelo en el que estrellas migran radialmente, moviéndose más cerca o más lejos del centro de la galaxia con el tiempo. Estos movimientos al azar en la entrada y salida se les conocen como “migración”, y están probablemente causados ​​por irregularidades en el disco galáctico, como los famosos brazos espirales de la Vía Láctea. La evidencia de la migración estelar había sido vista en las estrellas cercanas al Sol, pero el nuevo estudio es la primera evidencia clara de que la migración se produce en toda la galaxia.

Los estudios futuros de astrónomos utilizando datos de SDSS prometen aún más los nuevos descubrimientos.

“Estos últimos resultados se aprovechan de sólo una pequeña fracción de los datos del APOGEE disponibles”, dijo Steven Majewski, el investigador principal de APOGEE. “Una vez que desbloqueemos el contenido de la información completa del APOGEE, entenderemos la química y la forma de nuestra galaxia con mucha más claridad.”

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