DOS ESTUDIANTES UNIVERSITARIOS DESCUBREN LAS DOS GALAXIAS MAS MASIVAS

Dos estudiantes de la Universidad estatal de San José han descubierto dos galaxias que son las más densas conocidas hasta ahora. Son similares a grupos ordinarios globulares de estrellas, pero con unas cien a mil veces más brillantes. Los nuevos sistemas tienen propiedades intermedias en tamaño y luminosidad entre las galaxias y cúmulos estelares.

El primer sistema descubierto por los investigadores, M59-UCD3, tiene una anchura de doscientas veces más pequeña que nuestra Vía Láctea y una densidad estelar 10.000 veces mayor que en la vecindad del Sol. Para un observador en el núcleo de M59-UCD3, el cielo nocturno sería un deslumbrante despliegue, iluminado por un millón de estrellas.

La densidad estelar del segundo sistema, M85-HCC1, es todavía más elevado: alrededor de un millón de veces mayor que la de la vecindad solar. Ambos sistemas pertenecen a la nueva clase de galaxias conocidas como enanas ultracompactas (UCD).

El estudio, dirigido por los estudiantes Michael Sandoval y Richard Vo, utilizó datos e imágenes del Sloan Digital Sky Survey, del Telescopio Subaru y del telescopio espacial Hubble, así como la espectroscopia del Espectrógrafo de Goodman SOAR, que se encuentra en el Observatorio de Cerro Tololo.

Se utilizó el espectro de SOAR para demostrar que M59-UCD3 se asocia con una galaxia más grande.

“Sistemas estelares ultracompactos como estos son fáciles de encontrar una vez que sabes qué buscar. Sin embargo, fueron pasados ​​por alto durante décadas porque nadie imaginaba que  tales objetos existieran. Estaban escondidos a la vista”, dijo Richard Vo. “Cuando descubrimos una UCD por casualidad, nos dimos cuenta que deben haber otros, y nos dispusimos a encontrarlos.”

Los estudiantes estaban motivados por la idea de que todo lo que necesita para iniciar un descubrimiento es una buena idea, datos de archivo, y la dedicación. El último elemento era crítico, debido a que los estudiantes trabajaron en el proyecto en su propio tiempo libre.

Aaron Romanowsky, el mentor de la facultad y coautor del estudio, explicó: “La combinación de estos elementos y el uso de las instalaciones nacionales para el seguimiento de la espectroscopia es una gran manera de involucrar a los estudiantes de pregrado en la investigación astronómica de primera línea, en especial para las universidades de enseñanza como la Estatal de San José que carecen de grandes presupuestos de investigación y sus propias instalaciones astronómicas”.

La naturaleza y los orígenes de UCD son misteriosos, son los núcleos remanentes de galaxias enanas que fueron despojadas por mareas gravitatorias, se fusionaron en super-cúmulos estelares, o auténticas galaxias enanas compactas formadas en los picos más pequeños de las fluctuaciones primordiales de materia oscura.

Michael Sandoval favorece la hipótesis de galaxias despojadas por mareas gravitatorias. Una de las mejores pistas es que algunas UCDs albergan agujeros negros supermasivos con sobrepeso. Esto sugiere que las UCD eran galaxias originalmente mucho más grandes con los agujeros negros supermasivos normales, cuyas esponjosas partes externa fueron despojadas a distancia, dejando a sus centros densos atrás. Esto es plausible, porque las UCDs conocidas se encuentran cerca de las galaxias masivas que podrían haber hecho el despojo.

Una línea adicional de evidencia es la alta abundancia de elementos pesados ​​como el hierro en las galaxias UCD. Debido a las grandes galaxias son fábricas más eficientes de hacer estos metales, un alto contenido de metal puede indicar que la galaxia solía ser mucho más grande.

Para probar esta hipótesis, el equipo va a investigar los movimientos de las estrellas en el centro de M59-UCD3. También están a la caza de más UCD, para entender cómo comúnmente ocurren y lo diversas que son.

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