¿POR QUÉ UN PASO FUGAZ, TENIENDO LA TECNOLOGÍA COMO PARA ENTRAR EN ÓRBITA?

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El paso de la sonda New Horizons por Plutón y sus lunas, es la última de una serie de misiones históricas a objetos del Sistema Solar exterior. Pero dado que un paso fugaz de este tipo, “un fly-by”, dura muy poco tiempo, ¿cuánto podemos aprovecharlo de verdad?
No hay duda de que la misión a Plutón revelará unos datos muy interesantes, pero desde luego se podría haber conseguido mucho más si la sonda hubiera entrado en órbita durante varios días o incluso si hubiese incorporado un “lander” para tomar muestras físicas, o bien una pequeña sonda como la Huygens, que liberó la sonda Cassini sobre la luna Titán de Saturno para tomar datos de su superficie.

La misión New Horizons es increíblemente importante porque nos ofrece el primer vistazo a un mundo nunca visto antes en el Cinturón de Kuiper, una zona clave en la formación del Sistema Solar, ubicado más allá de los planetas terrestres y los gigantes gaseosos. Pasos como este son muy emocionantes ya que permiten solo una oportunidad para medir su objetivo.
Aunque estamos todavía en la primera fase de exploración de Plutón y sus lunas, el (1) “fly-by” servirá de base para futuras misiones. De hecho, este paso fugaz es la primera fase en las cuatro etapas clásicas de exploración del Sistema Solar, y le sigue, en este orden, (2) una entrada en órbita, (3) un aterrizaje y (4) una misión para traer de vuelta una muestra física (marcadas de 1 a 4 en la tabla debajo).

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Tras su lanzamiento en el cohete Atlas V en el 2006, la New Horizons, de solo 478 kilos de peso, pasó junto a Júpiter tan solo 13 meses después, en una ruta exprés que se repite periódicamente cada cierto tiempo por las conjugaciones de los planetas y el aprovechamiento de la asistencia gravitacional.
La razón de tanta prisa por alcanzar Plutón, era hacerlo antes de que su tenue atmósfera se colapse tras congelarse a medida que el planeta se desplaza más y más lejos del Sol debido a su posición actual. El diseño de la misión le dio a la New Horizons un fly-by muy rápido a unos 50.000 km/h o 14 km/seg, con solo unas pocas horas y días para hacer mediciones en alta resolución.

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Medido en unidades astronómicas, (una UA equivale a 149,6 millones de kilómetros) la órbita de Plutón lleva al planeta enano desde su punto más cercano al Sol (29,7 UA, 1989), pasando luego dentro de la órbita de Neptuno (30,1 UA), siguiendo a través de su distancia actual (casi 33 UA) y hasta su punto más alejado del Sol (48,9 UA, en el 2113). A medida que se aleja del Sol, la temperatura de su superficie desciende desde los actuales -233ºC hasta la congelación total de la débil atmósfera.

Pero, volvemos a la cuestión principal del artículo: ¿Por qué entonces un paso rápido en lugar de entrar en órbita?

La respuesta más sencilla, es porque se necesitaría mucha energía, es decir, mucho combustible, para frenar lo suficiente a la New Horizons y lograr entrar en órbita. En lugar de eso, la NASA optó por llegar al sistema de Plutón-Caronte lo más rápido posible con una carga relativamente pequeña (de 30 kilos), en vez de transportar una gran cantidad de combustible utilizando otra técnica de paso rápido para llegar allí antes de que la atmósfera se congele.

La sonda New Horizons ya está completando con primeras imágenes los escuetos libros de texto sobre Plutón y Caronte; luego, vendrán los datos que enviará durante los próximos 16 meses utilizando espectrómetros de infrarrojos y ultravioletas. Instrumentos científicos de plasma, polvo y radio, ampliarán y reescribirán esos conocimientos de nuevo.
Surgirán también nuevas incógnitas, que solo se podrán responder con una hipotética y futura misión orbital más detallada, siguiendo la secuencia de exploración habitual. Cuándo ocurrirá es difícil de decir. La prioridad relativa se tendrá que comparar con misiones a otros objetos, particularmente aquellos en los que la fase de exploración es baja, antes de volver a enviar una sonda a orbitar a Plutón.

* Así que insistimos en recordar, que todo lo que hayamos visto o aprendido gracias a esta misión espacial, es único y quedará escrito en la historia. 

En el futuro podemos esperar misiones de paso más detalladas a objetos sobre los que nuestro conocimiento es más limitado. (Pensando un poco para nuestra banda, ¡esperemos que inviertan mucho en el Sol! )También veremos nuevas dimensiones de exploración, como el proyecto de ExoMars por parte de la ESA, para taladrar la superficie de Marte hasta dos metros de profundidad.
Los pasos de la sonda JUICE por Europa, Ganímedes y Calisto, lunas de Júpiter, antes de entrar en órbita de Ganímedes, permitirán comparaciones suboceánicas, y Europa Clipper pasará 45 veces por Europa para completar una detallada misión de reconocimiento.

Estas misiones, y sus sucesoras, nos ayudarán a descubrir mucho más sobre el lugar que la humanidad ocupa en el Universo – y si estamos solos o no. Pero está claro que, aunque hemos conseguido ya mucho en la exploración del Sistema Solar, queda todavía otro tanto por hacer.

Ahí estaremos para mostrárselo!
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~ ELABORADO POR ~
Grupo Amateur de Meteorlogía Espacial (GAME)
~ REFERENCIAS ~
Una parte del artículo fue escrita por Andrew Coates, que es Profesor de Física y Director del Planetary Science en el Mullard Space Science Laboratory en UCL (Reino Unido) Este artículo se publicó originalmente en The Conversation lo puedes leer aquí. Aunque lo adaptamos nosotros a nuestra manera.

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