PLUTÓN EL DESCONOCIDO QUE SE DA A CONOCER

Plutón, aquél planeta enano tan desconocido, pequeño y solitario, de repente deja de serlo por completo. Estos días deja de ser desconocido ya que la sonda New Horizons aportará mucha información sobre él, pequeño sigue siendo pero un gran descubrimiento para la astronomía y solitario ya no, ya que sabemos que está bien acompañado por varios satélites naturales.

Plutón pasa a ser el antes y el después de la ciencia de la astronomía.

La sonda New Horizons despegó de la Tierra el 17 de enero del 2006 y después de un recorrido de más de 4.700.000.000 km el pasado día 14 de julio sobrevoló el planeta aportando imágenes sin precedentes y altamente increíbles.

Plutón fue descubierto en el año 1930 por el astrónomo Clyde Tombaugh. Aunque años atrás se tenía idea de que algo más allá de Neptuno tenía que estar. En 1840 Urbain Le Verrier predijo a través de varios cálculos matemáticos que algo perturbaba la órbita de Urano y por ello tenia se pensó en Neptuno. Pero con el paso de los años se dieron cuenta en la época que Neptuno no era lo suficiente para provocar la alteración en la órbita de Urano, algo tenía que haber más allá.

Plutón fue considerado el noveno y más pequeño planeta del Sistema Solar por la Unión Astronómica Internacional y por la opinión pública desde entonces hasta 2006, aunque su pertenencia al grupo de planetas del Sistema Solar fue siempre objeto de controversia entre los astrónomos. Tras un intenso debate, la UAI decidió el 24 de agosto de 2006, por unanimidad, reclasificar Plutón como planeta enano, requiriendo que un planeta debe tener Dominancia orbital. Se propuso su clasificación como planeta en el borrador de resolución, pero desapareció de la resolución final, aprobada por la Asamblea General de la UAI. Desde el 7 de septiembre de 2006 tiene el número 134340, otorgado por el Minor Planet Center.

Su gran distancia al Sol y a la Tierra, unida a su reducido tamaño, impide que brille por debajo de la magnitud 13,8 en sus mejores momentos (perihelio orbital y oposición), por lo cual sólo puede ser apreciado con telescopios a partir de los 200 mm de abertura, fotográficamente o con cámara CCD. Incluso en sus mejores momentos aparece como astro puntual de aspecto estelar, amarillento, sin rasgos distintivos (diámetro aparente inferior a 0,1 segundos de arco).

La órbita de Plutón es muy excéntrica y, durante 20 de los 249 años que tarda en recorrerla, se encuentra más cerca del Sol que Neptuno.

Es también la más inclinada con respecto al plano de la eclíptica, en el que orbitan los demás planetas del Sistema Solar, siendo su inclinación de 16º. Por eso no hay peligro alguno de que se encuentre con Neptuno. Cuando las órbitas se cruzan lo hacen cerca de los extremos de manera que, en sentido perpendicular a la eclíptica, les separa una enorme distancia.

Plutón llegó por última vez a su perihelio en septiembre de 1989, y continuó desplazándose por el interior de la órbita de Neptuno hasta marzo de 1999. Actualmente se aleja del Sol, y no volverá a estar a menor distancia del Sol que Neptuno hasta septiembre de 2226.

Plutón posee una atmósfera extremadamente tenue, formada por nitrógeno, metano y monóxido de carbono, que se congela y colapsa sobre su superficie a medida que el planeta se aleja del Sol. Es esta evaporación y posterior congelamiento lo que causó las variaciones en el albedo del planeta, detectadas por medio de fotómetros fotoeléctricos en la década de 1950 (Kuiper y otros). A medida que el planeta se aproximó, los cambios se fueron haciendo menores, disminuyendo cuando se encontró en el perihelio orbital (1989). Se espera que estos cambios de albedo se repitan, pero a la inversa, a medida que el planeta se aleje del Sol rumbo a su afelio. Generalmente, se podría decir que la función de su atmósfera sería proteger la superficie, pero en este caso la atmósfera de Plutón sólo le sirve para evitar impactos de pequeños meteoros.

Hasta ahora, las imágenes que teníamos de Plutón no eran más que simples puntos en medio del cielo profundo, ya que el objeto era muy tenue incluso para el telescopio espacial Hubble.

pluto

Pluto_System (Small) Moons_of_Pluto (Small)

Las anteriores fotografías fueron realizadas por el telescopio espacial Hubble y en ella se llegó a descubrir que Plutón no únicamente tenia un satélite, Caronte, sino que tenia un total de cinco satélites que orbitaban alrededor del planeta enano.

Si comparamos todavía estas fotografías con otras de mas antiguas como las que tomó el descubridor, veremos que son todavía mucho más simples. En esa época (1930) no había fotografía digital, por lo que para fotografiar se usaban radiografías y otros métodos más simples pero más complicados.

Pluto_discovery_plates (Small)

 

Ahora, la sonda New Horizons ha seguido recogiendo información de Plutón y sus lunas hasta el día de ayer (15 de julio). Ahora empezará a enviar toda la información aunque si que es cierto que puede demorarse bastante. Enviar toda la información captada por la sonda puede llegar a demorarse hasta un total de 16 meses, ya que la sonda transmite a muy baja velocidad. Actualmente por la ubicación 1.000 bits por segundo, una cantidad de información por segundo muy lenta. Para hacer cálculos, enviar una fotografía desde la New Horizons a la Tierra de 1MB supondría un total de espera de 1048 segundos (es decir casi 18 minutos de espera) y hay que tener en cuenta que las fotografías ocupan bastante más.

Los siete instrumentos de a bordo han estado obteniendo imágenes de Plutón y sus satélites, midiendo la composición y actividad de su atmósfera, y el viento solar a esa distancia del Sol.

A partir de ahora solo es cuestión de esperar…

La sonda sigue su camino hacia los confines del sistema solar, para ser exactos hacia la nube de Oort, donde quizás se encuentre o mejor dicho, encontremos más sorpresas…

Por ahora les dejamos con las últimas imágenes reportadas por la misión no sin antes felicitar al equipo de la misión:

10897830_1006107596089737_2509974658612278055_nCaronte: El satélite de Plutón captado por la sonda New Horizons.
11141759_1005600016140495_451159095586730013_nPlutón: Fotografía captada el pasado día 13 de julio, donde se aprecia una bonita forma de “corazón” en la geología del planeta.
11542118_1005883876112109_1205997675215076325_nPlutón y Caronte: Planeta y su luna mas grande vista en falso color.
11705349_1005609499472880_5676673677263531494_nPlutón: Evolución de fotografías de la New Horizons a medida que la sonda se aproximaba al planeta (un total de 20 días)

11745896_1006111992755964_6968793901768362661_nPlutón: Por ahora la fotografía del planeta donde se observa la superficie de más cerca. Se calcula que tiene montañas de más de 3.500 km de altura.

 

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