EL CAOS REINA EN LAS LUNAS DE PLUTON

Las lunas de Plutón están en un estado de caos orbital. El análisis de los datos del Telescopio Espacial Hubble de la NASA muestra que dos de las lunas de Plutón, Nix e Hydra, tienen un giro excéntrico impredecible. Si pudiéramos “vivir” en ambas lunas, nunca se sabría cuándo y en qué dirección se levantaría el Sol. Un día sería por encima del horizonte norte, el siguiente sobre el oeste.

Las lunas se tambalean porque están incrustadas en el campo de gravedad bizarro del dúo Plutón-Caronte. Caronte es oficialmente la luna más grande del planeta enano, pero los dos cuerpos actúan más como un planeta doble porque Caronte es muy enorme en comparación.

Con 1212 kilómetros de diámetro, es la mitad del tamaño de Plutón. Imagínese que nuestra luna fuera dos veces más grande de como lo es ahora.

Como bailan en un dúo orbital alrededor de su centro común de gravedad, sus campos gravitatorios variables envían las lunas más pequeñas a caer de forma errática. El efecto se ve reforzada aún más por sus formas irregulares y alargadas. Es probable que otras dos lunas de Plutón, Kerberos y Styx, están en una situación similar.

No solo las lunas de Plutón tienen estos problemas, la luna de Saturno, Hyperion, también cae de forma caóticamente.

El descubrimiento fue realizado por Mark Showalter, del Instituto SETI y de Doug Hamilton, de la Universidad de Maryland utilizando el Telescopio Espacial Hubble. Showalter también encontró que tres de las lunas de Plutón están actualmente encerradas juntas en resonancia, lo que significa que hay una relación precisa de sus períodos orbitales.

“Si estuviera sentado en Nix, verías que Styx orbita Plutón dos veces por cada tres órbitas realizadas por Hydra”, dijo Hamilton.

Excepto Kerberos, las otras lunas son tan brillantes como la arena porque están hechas principalmente de hielo. Los astrónomos habían pensado que el material despegó las lunas por impactos de meteoritos, así que ¿qué pasa con Kerberos? Nadie lo sabe por ahora.

Se cree que las lunas de Plutón se formaron durante una colisión hace mucho tiempo entre el planeta enano y un objeto de tamaño similar. El impacto creó un montón de cuerpos más pequeños que con el tiempo habían alzado órbitas sobre el actual Plutón. Las cuatro pequeñas lunas -Nix, Styx, Kerberos y Hydra- fueron descubiertos con el alcance de Hubble.

El próximo mes de julio, la sonda New Horizons se acercará a Plutón y podrá observar este planeta enano de muy de cerca, revelando grandes detalles sobre este sistema planetario.

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