UN RAYO CÓSMICO LOGRA REINICIAR LA DEFECTUOSA NAVE CON VELAS SOLARES “LIGHTSAIL”

El pasado 20 de mayo, fue lanzada una misión espacial de prueba cuya novedad era probar el sistema de velas solares llamado “LightSail”. Dicho sistema, debía desplegarse a cierta altura con tal de empezar a almacenar energía proveniente de la luz solar primero, y el viento solar más tarde.

> Resumen de la misión espacial <

La prueba funcionó correctamente durante su fase de despegue y puesta en órbita, aunque pocas horas después cuando se intentó contactar con el ordenador principal a bordo y mandarle realizar algunas funciones, pero no hubo manera.
De hecho, hasta el día 31 de mayo, la nave ha estado flotando casi sin control hasta que sucedió el milagro. 
Según explican en “The Planetary Society”, el fallo no podía ser más mundano, y según nosotros, no solo es mundano sino que también es bochornoso.
La nave Lightsail está compuesta de varios CubeSats. Estos pequeños satélites llevan una placa base que funciona con una variante de Linux. Una de las funciones del software es enviar un paquete de datos cada 15 segundos y a medida que lo hace, la placa escribe los datos del paquete en un archivo .CSV (similar a una base de datos simplificada) llamado beacon.csv.
El problema es que en la versión vieja del software, la placa sigue sobre-escribiendo el archivo beacon.csv y el tamaño de éste aumenta progresivamente. Cuando llega a 32MB, el sistema ya no puede manejarlo y se cuelga. El fabricante de los CubeSat actualizó la versión de Linux con un parche para solucionar dicho error, pero el parche no llegó a instalarse en el modelo Lightsail que controla toda la nave. El pasado viernes día 22, los técnicos de la misión se dieron cuenta del problema y prepararon una actualización remota para solucionarlo, pero ya era demasiado tarde. La placa base de Lightsail había llegado al límite y el sistema dejó de transmitir.

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Si un problema de este estilo sucediera con el equipo en tierra, la solución sería tan sencilla como pulsar el botón de reiniciar. El propio sistema se encarga de limpiar el archivo y los investigadores tendrían unos dos días para subir el parche antes de que el archivo CSV vuelva a ser demasiado grande. Desgraciadamente, y como apunta el divulgador y CEO de “The Planetary Society” Bill Nye: “no hay nadie en órbita ahora mismo para pulsar ese botón”.

~ Esperando una colisión ~

La solución, paradojicamente, podría llegar de la mano de una colisión muy especial. El Sol emite partículas cargadas que el campo magnético terrestre se encarga de desviar. En el espacio, por el contrario, esas partículas impactan contra el instrumental en órbita y no es infrecuente que provoquen un reinicio espontáneo al tocar contra los circuitos y sobrecargarlos. De hecho, este tipo de incidentes son muy frecuentes en los CubeSat, que son mucho más pequeños y sensibles sobre todo en las primeras semanas de actividad.

Si una de estas partículas cargadas del viento solar logra impactar en el punto correcto, la Lightsail se reiniciaría por si sola. De momento, los técnicos de la misión solo podían esperar a que eso ocurriese y preparar una solución del software para enviarla a la Lightsail en cuanto vuelva a transmitir datos. La misión Lightsail tenía una duración prevista de 28 días, así que aún había margen para cruzar los dedos y esperar un golpe de suerte. Mientras tanto, los investigadores de “The Planetary Society” probaban diferentes soluciones por si fuera posible reiniciar la nave de otra forma.

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Pese al problema, los promotores de la misión fueron optimistas y mencionaron que había bastantes posibilidades de que Lightsail pudiera retomar con éxito sus lecturas. El objetivo de esta misión era precisamente recopilar todos los datos que se pudieran (la nave ha estado emitiendo durante dos días), y pulir todos los posibles errores que puedan surgir de cara al lanzamiento de 2017. Mejor que el fallo se descubra ahora. [The Planetary Society vía Engadget]

~ Un rayo cósmico logra reiniciar la nave ~

 

Finalmente, tras casi 9 días flotando inactiva, Bill Nye publicó esto en su cuenta de twiter:
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¿Qué es exactamente lo que ocurrió? Ante la imposibilidad de restaurar el software de la nave desde la Tierra, la única oportunidad de que Lightsail reiniciara por sí misma era recibir el impacto de una partícula de radiación cósmica procedente del Sol en su placa base. La nave está compuesta de tres CubeSat, y se tiene constancia de que estos pequeños satélites de 10 centímetros de lado suelen sufrir reinicios fortuitos al recibir el impacto de las partículas cargadas de radiación solar que desvía nuestra magnetosfera.
Finalmente, fue un rayo cósmico el que propició el momento.

El popular divulgador y fundador de The Planatery Society, Bill Nye ha informado de que el impacto fortuito que estaban esperando con los dedos cruzados ha tenido lughar y Lightsail vuelve a transmitir.

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El golpe de suerte no lo arregla todo. El fallo de la versión que lleva la placa de Lightsail es recurrente. En unos días, el sistema volverá a a hacer que el archivo .CSV que almacena los datos que se transmiten crezca otra vez hasta bloquear el sistema. El control de misión de Lightsail tiene unas horas para localizar la posición exacta de la nave y transmitir la actualización necesaria para que la nave no vuelva a quedarse colgada. Las próximas horas son críticas para salvar Lightsail y seguir recopilando datos sobre este revolucionario sistema de propulsión de cara a la misión de 2017. [The Planetary Society vía Popular Science]

Seguiremos pendientes de cómo avance la misión y si hay más novedades informaremos, pues la consideramos una misión con la suficiente trascendencia como para avanzar dentro del terreno de la carrera espacial. Si tienen que fallar en algún momento, mejor que sea durante las pruebas.

~ ELABORACIÓN ~
Grupo Amateur de Meteorología Espacial (GAME)
~ FUENTES DE INFO ~
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