SE OBSERVA POR PRIMERA VEZ UNA FULGURACIÓN DE UNA ESTRELLA GIGANTE ROJA DESDE LA TIERRA

Observaciones súper nítidas con el telescopio Alma han revelado lo que parece ser una fulguración gigantesca en la superficie de Mira, una de las estrellas más cercanas y más famosos gigantes de color rojo en el cielo. La actividad de estas gigantes rojas – similar a lo que vemos en el Sol – es una sorpresa para los astrónomos. El descubrimiento podría ayudar a explicar cómo los vientos de estrellas gigantes hacen su contribución al ecosistema de nuestra galaxia.

Nuevas observaciones con ALMA han dado a los astrónomos su visión siempre más aguda de la famosa estrella doble Mira. Las imágenes muestran claramente las dos estrellas en el sistema, Mira A y Mira B, pero eso no es todo. Por primera vez en la historia en longitudes de onda milimétricas, revelan detalles sobre la superficie de Mira A.

“La visión de Alma es tan aguda que podemos empezar a ver los detalles en la superficie de la estrella. Una parte de la superficie estelar no es sólo extremadamente brillante, también varía en brillo. Esto debe ser una llamarada gigante, y creemos que está relacionado con una llamarada que los telescopios de rayos X observaron hace unos años “, dice Wouter Vlemmings, astrónomo de la Universidad Tecnológica de Chalmers, quien dirigió el equipo de investigación.

Los resultados del equipo fueron publicados recientemente en la revista Astronomy & Astrophysics.

Las gigantes rojas como Mira A son componentes cruciales del ecosistema de nuestra galaxia. A medida que alcanzan el final de su vida, pierden sus capas exteriores en forma de humo y vientos irregulares. Estos vientos llevan elementos pesados ​​que las estrellas han fabricados – en el espacio en el que puedan formar nuevas estrellas y planetas. La mayor parte se compone de carbono, oxígeno y nitrógeno.

Mira, ha sido conocida durante siglos como una de las más famosas estrellas variables en el cielo. En su punto más brillante, se puede ver claramente a simple vista, pero cuando está en su punto más débil se necesita un telescopio. La estrella, ubicada a 420 años luz de distancia en la constelación de Cetus, es en realidad un sistema binario, compuesto por dos estrellas de aproximadamente la misma masa que el sol: se trata de una densa enana blanca caliente y la otra una grasa y fresca, roja gigante, en órbita entre sí a una distancia aproximadamente igual a la distancia media que hay entre Plutón al Sol.

“Mira es un sistema clave para la comprensión de cómo las estrellas como nuestro sol llegan al final de sus vidas”, dice Sofía Ramstedt, astrónoma de la Universidad de Uppsala y co-autora de la investigación.

El Sol, nuestra estrella más cercana, muestra la actividad impulsada por los campos magnéticos, y esta actividad, a veces en forma de tormentas solares que impulsan las partículas que componen el viento solar, que a su vez pueden crear auroras en la Tierra.

“Ver a una fulguración de Mira A sugiere que los campos magnéticos también tienen un papel fundamental en los vientos de las gigantes rojas”, “dice Wouter Vlemmings.

Las nuevas imágenes dan a los astrónomos su visión más nítida jamás obtenida de Mira B, que está tan cerca de su compañera que el material fluye de una estrella a la otra.

“Este es nuestro punto de vista más claro hasta ahora del gas de Mira A que está cayendo hacia Mira B”, dice Eamon O’Gorman, astrónomo de Chalmers y miembro del equipo.

“Alma nos ha mostrado los detalles en la superficie de Mira por primera vez. Ahora podemos empezar a descubrir nuestras gigantes rojas más cercanas en detalle que no había sido posible anteriormente”.

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