LA SONDA MESSENGER SE QUEDA SIN COMBUSTIBLE Y SE ESTRELLARÁ CONTRA MERCURIO EL 30 DE ABRIL

Durante más de cuatro años la sonda MESSENGER,  <MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging> / (Superficie, Ambiente Espacial, Geoquímica y Medición de Mercurio), ha estado orbitando al más interno de los planetas del sistema solar, Mercurio.

Desde entonces, ha dado más de 4.065 vueltas al planeta mientras cartografiaba su superficie e investigaba su geología única y la historia planetaria en un detalle sin precedentes. Pero la nave espacial se ha quedado sin el combustible necesario para mantener su órbita extremadamente elíptica. Ahora vuela a muy baja altura y el Sol pronto no permitirá establecer conexión, cuando MESSENGER haga su última inmersión fatal en la superficie del planeta a final de mes, caerá.

mes1* Esta es la arriesgada órbita que ha mantenido MESSENGER en torno a Mercurio, también acompañamos el artículo con una comparación de tamaño de la sonda. Ambas imágenes pertenecen a un programa de la NASA que usa GAME para fines educativos.
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Pese a su relativa proximidad a la Tierra, Mercurio todavía sigue siendo un planeta muy desconocido, y la tarea de Messenger ha resultado fundamental para que los científicos de la NASA comprendiesen mejor las características del planeta más cercano al Sol, ya que solo la Mariner 10 consiguió hacer 3 sobrevuelos al planeta entre 1974-75.
La sonda fue lanzada el 3 de agosto de 2004 y llegó a Mercurio el 18 de marzo de 2011; previamente, durante su trayecto la sonda ha sobrevolado la Tierra el 1 de agosto de 2005, y dos sobrevuelos a Venus (el 24 de octubre de 2006 y el 5 de junio de 2007) y tres a Mercurio (en 2008 y 2009) antes de la inserción orbital.

Pero si bien es siempre triste perder a un explorador robótico obediente como MESSENGER, su fin es agridulce; la misión ha sido más que exitosa, respondiendo a muchas de nuestras preguntas acerca de Mercurio y características reveladoras del planeta que nadie ni siquiera sabía que existían. Los datos de MESSENGER han regresado a la Tierra – más de diez terabytes de ellos – y serán utilizadas por los científicos planetarios durante décadas en sus investigaciones sobre la formación de Mercurio, así como el Sistema Solar en su conjunto.

~ Los 10 descubrimientos más importantes de MESSENGER ~
~ Imágenes inéditas tomadas por MESSENGER ~
~ Cinco cosas todavía por descubrir de Mercurio ~
mes4* Imagen del 2011 cuando empezó el «boom» de la misión. 

Desgraciadamente, el 30 de abril MESSENGER impactará en Mercurio, cayendo a su superficie horneada por el Sol y chocará a una velocidad de 3,9 kilómetros por segundo, o aproximadamente 8,700 mph. Se cree que la nave espacial de 508 kilogramos generará un nuevo cráter en Mercurio de cerca de 16 metros de diámetro.
El impacto se estima que ocurrirá a las 19:25 UTC, que serán las 15:25 en el Laboratorio de Física Aplicada en la universidad de Laurel, Maryland, donde se encuentra el equipo de operaciones de MESSENGER. Debido a que la nave espacial estará en el lado opuesto de Mercurio visto desde la Tierra, el lugar del impacto no estará a la vista.

El 6 de abril la sonda utilizó hasta los últimos vestigios de la propelente hidracina líquida (combustible) en sus tanques, que se necesitaba para corregir el rumbo para mantener su órbita . Pero los tanques también tienen helio gaseoso como un presurizador, y los ingenieros de sistemas los usaron para liberar ese gas a través de las toberas de hidracina complejas, y mantener MESSENGER en órbita por un par o tres de semanas más.
El 24 de abril, sin embargo, incluso los rastros de helio se agotarán después de una sexta y última maniobra de corrección de órbita. A partir de ahí, la misión MESSENGER cerrará el chiringuito

«Después de esta última maniobra, nosotros finalmente declararemos la misión MESSENGER concluida, con esta maniobra se agotan casi todo nuestro gas-helio restante», dijo el Ingeniero Daniel O’Shaughnessy.  «En ese momento, la nave ya no será capaz de luchar contra el empuje hacia abajo de la gravedad del Sol y, después de estudiar el planeta con atención durante más de cuatro años, el último acto de MESSENGER será dejar una marca indeleble en Mercurio, cuando la nave se dirige hacia un impacto superficial inevitable.»

* Desde GAME, queremos hacer un pequeño homenaje a esta maravilla tecnológica con estos enlaces y un vídeo:
~ Los 10 descubrimientos más importantes de MESSENGER ~
~ Imágenes inéditas tomadas por MESSENGER ~
~ Cinco cosas todavía por descubrir de Mercurio ~

A pesar de todo, los ingenieros afirman estar orgullosísimos y muy satisfechos con el objetivo, especialmente por haber demostrado que podían operar tan cerca del Sol y en condiciones extremas.

«MESSENGER tuvo que sobrevivir la calefacción desde el Sol, calefacción desde el lado diurno de Mercurio!, y el ambiente de la radiación es mucho más dura en la heliosfera interna, y la demostración más clara de que nuestros ingenieros innovadores tuvieron éxito, ha sido la longevidad de la nave espacial en uno de los barrios más duros de nuestro Sistema Solar «, dijo el investigador principal de MESSENGER Sean Solomon. «Por otra parte, todos los instrumentos que hemos seleccionado hace casi dos décadas han demostrado su valía y han dado una increíble serie de descubrimientos fascinantes sobre el planeta más interno».

GAME añade que = Una de las observaciones más sorprendentes realizadas gracias a Messenger, fue el hallazgo en 2012 de pruebas que sugieren que Mercurio alberga agua congelada en cantidades abundantes en sus cráteres polares a los que jamás llega la luz del Sol.
Así como constar la enorme proporción de núcleo respecto al manto o la corteza, cosa que se asocia a la idea de que Mercurio pudo ser un planeta ctónico, aunque MESSENGER no pudo averiguarlo (todavía).

> Elaboración y traducción = 
Grupo Amateur de Meteorología Espacial
> Fuentes de info utilizadas =
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