SE OBSERVAN EXTRAÑAS AURORAS EN MARTE

Sólo unos días después de que los observadores del cielo a mediadas latitudes de todo el mundo fueron invitados a una exhibición particularmente enérgica de auroras en la noche del 17 de marzo como consecuencia de una intensa tormenta geomagnética, los investigadores anunciaron los resultados de la misión MAVEN de la NASA sobre auroras observadas en Marte, aunque en longitudes de onda ultravioleta en lugar de la luz visible.

Detectado por el instrumento Imaging ultravioleta Espectrógrafo (IUVS) de la sonda MAVEN durante cinco días antes de 25 de diciembre 2014, las auroras ultravioletas han sido apodadas ‘»luces de Navidad.» Ellos se observaron en las latitudes medianas-norte del planeta y son el resultado de que en Marte su atmósfera interactúa directamente con el viento solar.

Mientras que las auroras en la Tierra ocurren típicamente en altitudes de entre 80 a 300 kilómetros y ocasionalmente aún más altos, se encontraron pantallas atmosféricas en Marte a mucha menor altura, lo que indica un mayor nivel de energía.

«Lo que es especialmente sorprendente de la aurora que vimos es la profundidad en la que se  produce dentro de la atmósfera, mucho más profundo que en la Tierra”, dijo Arnaud Stiepen, miembro del equipo IUVS en la Universidad de Colorado. «Los electrones producidos deben ser muy enérgicos.»

Para un observador humano en Marte el espectáculo de luces probablemente no sería muy dramático. Sin abundantes cantidades de oxígeno y nitrógeno en su delgada atmósfera marciana una aurora sería un resplandor azul tenue en el mejor de los casos.

Esta no es la primera vez que se observan auroras en Marte; observaciones con la ESA Mars Express en 2004 fueron en realidad las primeras detecciones del fenómeno en el planeta rojo. Hecho con espectrómetro ultravioleta SPICAM presente en la nave, las observaciones mostraron que las auroras de Marte son diferentes a las que se encuentran en ningún otro lugar en el sistema solar, ya que se generan por la interacción de las partículas con las emisiones de campos magnéticos en formas muy localizadas, en lugar de ser generada a nivel mundial (como la de la Tierra).

Además de las auroras MAVEN detectó también difusas pero generalizadas nubes de polvo que se encuentran sorprendentemente altas dentro de la atmósfera marciana. Todavía no se entiende qué proceso está entregando polvo tan alto 150-300 kilómetros de altura, o si es una característica permanente o temporal.

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