¿CERES PUDO TENER OCÉANOS Y VIDA ALGUNA VEZ? LA NASA TIENE COMO OBJETIVO INVESTIGARLO

La semana pasado la sonda DAWN de la NASA llegó a Ceres. Ceres que fue descubierto en el año 1801 fue primeramente conocido como planeta, para luego pasar a la categoría de asteroide y ahora reconocido como planeta enano. Después de un viaje de 4,9 mil millones de kilómetros y 7,5 años de trayecto, Dawn llega a su nuevo hogar, Ceres.

Los astrónomos ya saben que Ceres es un mundo helado, y su núcleo fue una vez cálido, también habrían tenido océanos en el pasado distante. Lo que no está claro es qué cantidad de agua queda actualmente y si el planeta enano fue una vez habitable.

Ceres, el miembro más grande del cinturón principal de asteroides, es en realidad el segundo objetivo de Dawn. La nave ya pasó 14 meses explorando Vesta, el segundo asteroide. Juntos, la pareja representan el 40 por ciento de la masa del cinturón de asteroides.

El resto de la masa representa un registro de miles de millones de años de colisiones. Sin embargo, los astrónomos creen que estos dos cuerpos helados son protoplanetas – las semillas fosilizadas de planetas que podrían haber sido.

“Dawn es una misión tan maravillosa para explorar la parte temprana del sistema solar porque está aquí frente a nosotros hoy”, dijo el director de la NASA de Ciencia Planetaria Jim Green, en una conferencia de prensa la tarde del viernes.

Por desgracia para los fans de espacio, las impresionantes fotos no vendrán hasta dentro de más de un mes. En el comunicado de la imagen más reciente de la NASA, tomada el 1 de marzo, muestra Ceres como una media luna, porque el amanecer se acerca desde el lado oscuro del mundo y Dawn va a maniobrar lentamente en una órbita polar para que le permita tomar la imagen de toda la superficie. Después de eso, la nave maniobrará cerca de la superficie para mapear la topografía del “mega-asteroide” y luego bajará aún más cerca para echar vistazo a la superficie y para obtener características tan pequeñas como de 40 metros de ancho.

“Nos sentimos eufóricos”, dijo Chris Russell, investigador principal de la misión Dawn de la Universidad de California, Los Ángeles. “Tenemos mucho que hacer durante el próximo año y medio, pero ahora estamos en la estación con amplias reservas y un plan sólido para obtener nuestros objetivos científicos.”

Entre una serie de objetivos, los astrónomos esperan descubrir si el planeta enano fue una vez capaz de albergar vida. Las imágenes limitadas del amanecer de Ceres, se observa material movido desde el interior hacia la superficie en relativamente poco tiempo. Vesta está cubierto de cráteres, pero Ceres tiene grandes regiones en las que la superficie es lisa. Y extrañas manchas brillantes, vistos solamente en Ceres que ya tienen a los astrónomos rascándose la cabeza.

La nave espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea también encontró evidencia de agua cerca del planeta enano el año pasado. Su densidad implica una mezcla de roca y hielo, pero el maquillaje exacto del mundo es otro misterio a la espera de ser explicado.

“Los puntos brillantes son realmente símbolos de lo que buscamos en Ceres”, dijo Carol Raymond, director del Programa de Pequeños Cuerpos de la NASA en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California. “Creemos que hubo un océano en Ceres basado en el calor que se habría salido del interior”, añadió.

Raymond dijo que la comprensión del pasado acuoso de Ceres también tiene implicaciones para nuestro propio planeta. Tales protoplanetas habrían llovido en los planetas interiores, con lo que podrían ser los causantes de que nuestro planeta tuviera agua. Este mismo proceso es probable que suceda en otros sistemas solares también. Y debido a que los astrónomos piensan que el planeta enano Ceres es similar a su primo en sistema solar exterior Plutón, lo que la NASA encuentré en los próximos meses podría ser un anticipo de lo que vendrá desde la nave espacial New Horizons este verano.

“Tenemos mucho que aprender, y Ceres es el siguiente paso”, dijo Green.

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