MARTE: EL PLANETA QUE PERDIÓ EL VALOR DE UN OCÉANO DE AGUA

Un océano primitivo en Marte llevó más agua que el Océano Ártico de la Tierra, y cubrió la mayor parte de la superficie del planeta, según los nuevos resultados publicados hoy. Un equipo internacional de científicos utilizó el Very Large Telescope de ESO, junto con instrumentos en el Observatorio WM Keck y el Telescopio Infrarrojo de la NASA, para controlar la atmósfera del planeta y hacer un mapa de las propiedades del agua en diferentes partes de la atmósfera de Marte durante un periodo de seis años. Estos nuevos mapas son los primeros de su clase.

Los resultados aparecen en línea en la revista Science Today.

Hace unos cuatro millones de años, el joven planeta habría tenido suficiente agua como para cubrir la totalidad de su superficie en una capa de líquido alrededor de 140 metros de profundidad, pero es más probable que el líquido se hubiera agrupado para formar un océano que ocupará casi la mitad del hemisferio norte de Marte, y en algunas regiones podrían haber alcanzado profundidades de más de 1,6 kilómetros.

“Nuestro estudio proporciona una estimación sólida de la cantidad de agua en Marte que tuvo alguna vez, mediante la determinación de la cantidad de agua que se había perdido en el espacio”, dijo Gerónimo Villanueva, un científico que trabaja en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, EE.UU. “Con este trabajo, podemos entender mejor la historia del agua en Marte.”

La nueva estimación se basa en observaciones detalladas de dos formas ligeramente diferentes de agua en la atmósfera de Marte. Una es la forma familiar de agua, hecho con dos átomos de hidrógeno y uno de oxígeno, H2O. El otro es HDO, o agua semi-pesada, una variación natural en el cual un átomo de hidrógeno se sustituye por una forma más pesada, llamada como deuterio.

Como la forma deuterada es más pesado que el agua normal, se pierde fácilmente en el espacio a través de la evaporación. Así, cuanto mayor es la pérdida de agua del planeta, mayor es la proporción de HDO a H2O en el agua que queda.

Los investigadores distinguen las firmas químicas de los dos tipos de agua utilizando el Very Large Telescope de ESO en Chile, junto con instrumentos en el Observatorio WM Keck y el Telescopio Infrarrojo de la NASA en Hawai. Al comparar la proporción de HDO en H2O, los científicos pueden medir que cantidad aumentó la fracción de HDO y así determinar la cantidad de agua que escapó al espacio. Esto a su vez permite estimar la cantidad de agua en Marte en tiempos anteriores.

En el estudio, el equipo asigna la distribución de H2O y HDO repetidamente a lo largo de casi seis años en la Tierra, el equivalente a cerca de tres años de Marte. Los mapas revelan cambios estacionales y microclimas, a pesar de que el Marte moderno es esencialmente un desierto.

El equipo estaba especialmente interesado en las regiones cercanas a los polos norte y sur, debido a que las capas de hielo polares son más grandes. El agua almacenada en los polos no se tiene en cuenta para documentar la evolución del agua de Marte, que terminó hace unos 3,7 millones de años, hasta la actualidad.

Los nuevos resultados muestran que el agua atmosférica en la región casi polar se enriqueció en HDO por un factor de siete en relación con el agua del océano de la Tierra, lo que implica que el agua en las capas de hielo permanentes de Marte se enriqueció ocho veces. Marte debe haber perdido un volumen de agua 6,5 ​​veces más grande que los actuales casquetes polares como para proporcionar un alto nivel de enriquecimiento. El volumen del océano primitivo de Marte debe haber sido por lo menos 20 millones de kilómetros cúbicos.

Hoy, sobre la base de la superficie de Marte, un lugar probable para esta agua sería las Planicies del Norte, que durante mucho tiempo se han considerado un buen candidato debido a su suelo de baja altitud. Un antiguo océano habría cubierto el 19% de la superficie del planeta, en comparación con el Océano Atlántico ocupa el 17% de la superficie de la Tierra.

“Con Marte perder esa cantidad de agua, el planeta era muy probable húmedo por un período de tiempo más largo que se pensaba, lo que sugiere el planeta podría haber sido habitable durante más tiempo”, dijo Michael Mumma, científico senior en el Centro Goddard y el segundo autor en el papel.

Es posible que Marte tuviera alguna vez incluso más agua, del cual podría haber sido depositada por debajo de la superficie.

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