VIVEROS SÚPER-ESTELARES EN EL CORAZÓN DE LA GALAXIA ESCULTOR FORMA GRANDES ESTALLIDOS ESTELARES

Los estallidos estelares en algunas galaxias hacen que transmute el gas en nuevas estrellas a un ritmo vertiginoso de hasta 1000 veces más rápido que las galaxias espirales típicas como la Vía Láctea. Para ayudar a entender por qué algunas galaxias “revientan”, mientras que otras no lo hacen, un equipo internacional de astrónomos utilizaron el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) para diseccionar un cúmulo de nubes de formación estelar en el centro de NGC 253, una de las más cercanas galaxias a la Vía Láctea que han sufrido este estallido estelar.

“Todas las estrellas se forman en densas nubes de polvo y gas”, dijo Adam Leroy, un astrónomo que trabajó en el Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO) en Charlottesville, Virginia, y ahora participa en la investigación con la Universidad Estatal de Ohio en Columbus. “Hasta ahora, sin embargo, los científicos lucharon para ver exactamente lo que estaba pasando dentro de las galaxias en ese estallido estelar que les distinguen de otras regiones de formación de estrellas.”

ALMA ofrecer la capacidad de resolver las estructuras de formación de estrellas individuales, incluso en sistemas distantes. Como una manifestación temprana de esta capacidad, Leroy y sus colegas compararon las distribuciones y movimientos de varias moléculas en las nubes en el núcleo de NGC 253, también conocida como la Galaxia Escultor.

Escultor, una galaxia en forma de disco actualmente se encuentra en fase de intensos estallidos estelares, y se encuentra a unos 11,5 millones de años luz de la Tierra, bastante cerca de nosotros. Esta proximidad hace que Escultor sea un excelente objetivo para un estudio detallado.

La resolución y sensibilidad excepcional de ALMA permitió a los investigadores identificar primero diez guarderías estelares distintas dentro del corazón del Escultor, algo que era muy difícil de lograr con los telescopios anteriores, que empañaron las diferentes regiones juntas.

Posteriormente, el equipo mapeó la distribución de cerca de 40 milímetros de longitud de onda de diferentes moléculas en el interior del centro de la galaxia. Esto fue sumamente importante ya que diferentes moléculas corresponden a diferentes condiciones en y alrededor de las nubes de formación estelar. Por ejemplo, el monóxido de carbono (CO) se corresponde con los sobrantes masivos de gas menos denso que rodean las guarderías estelares. Otras moléculas, como el cianuro de hidrógeno (HCN), revelan áreas densas de formación estelar activas. Moléculas aún más raras, como H13CN y H13CO+, indican regiones aún más densas.

Mediante la comparación de la concentración, distribución y movimiento de estas moléculas, los investigadores fueron capaces de pelar, parte de las nubes en escultor de formación estelar, revelando que son mucho más masivas, diez veces más densa, y mucho más turbulentas que nubes similares en galaxias espirales normales como la nuestra.

Estas grandes diferencias sugieren que no es sólo el número de guarderías estelares que establece el acelerador de una galaxia para crear nuevas estrellas, sino también qué tipo de guarderías estelares están presentes. Debido a que las nubes en escultor de formación estelar “empaquetan” mucho material en un espacio tan pequeño, simplemente son mejores para la formación de estrellas que las nubes en una galaxia como la Vía Láctea. Galaxias con estallidos estelares, por lo tanto, muestran cambios físicos reales en el proceso de formación de estrellas.

Estos resultados se han publicado en la revista Astrophysical Journal el 15 de febrero 2015.

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