LA SONDA NEW HORIZONS RETRANSMITIRÁ DESDE PLUTÓN A UNA VELOCIDAD DE 1KB/S

La nave espacial New Horizons de la NASA ha pasado la última década recorriendo el sistema solar en su camino hacia un objeto que era un planeta cuando se lanzó, pero desde entonces ha sido degradado a planeta enano.

Este objeto es Plutón, y aun así es interesante, incluso si técnicamente no es un considerado como planeta.

New Horizons está equipado con una gran cantidad de instrumentos, pero se necesita semanas para que la NASA reciba los datos que la sonda envía hacia la Tierra. ¿Por qué?

Plutón está muy muy lejos…

Poco a poco la sonda se acerca a Plutón, que se encuentra a 30 veces más lejos que del Sol a la Tierra. Eso significa que su fuerza de señal es muy baja y solo los radiotelescopios más potentes de la Red de Espacio Profundo de 70 metros de diámetro, puede recoger el flujo de datos que envía la sonda a la Tierra. La máxima velocidad de datos que la antena de la New Horizons puede enviar hacia la tierra es de tan solo 1 kilobit por segundo (1kb/s). Su cámara óptica, conocida como Long Range Reconnaissance Imager (LORRI), realiza imágenes a una resolución de 1024×1024, cada cual de ellas ocupan 2,5 megabits. A todo ello hay que añadir, que enviar una señal de Plutón hasta la Tierra se tardan 42 minutos aproximadamente, ya que Plutón se encuentra a 42 minutos luz de la Tierra.

Pero bien, 42 minutos no es una semana, así que ¿dónde está el problema?

Hay algunas complicaciones que ralentizan el proceso de obtención de datos de la New Horizons. En primer lugar, no solo se está adquiriendo imágenes. La nave también tiene otros instrumentos y detectores de partículas llamados: SWAP, PEPSSI y SDC. Los datos adquiridos por estos instrumentos también tienen que llegar a casa (Tierra). El mayor cuello de botella, sin embargo, es el hecho de que New Horizons no puede enviar datos a la Tierra durante todo el día y todos los días. Los radiotelescopios de la NASA, de la Red de Espacio Profundo están solicitados por otras misiones pero por suerte el equipo de la New Horizons tiene disponibilidad de 8 horas diarias para su uso. A todo ello hay que añadir que la sonda no puede adquirir nuevos datos y enviar datos al mismo tiempo.

dsn20100308-640-590x322A causa de que la New Horizons no puede enviar datos de vuelta todo el tiempo, se acumula un retraso con cada toma de datos.

No obstante se ha descubierto una manera de doblar la velocidad en la cual la sonda envía datos a la Tierra, pero hay algunas desventajas…

La sonda está equipada con dos amplificadores de tubo de onda o TWTAs para la comunicación con la Tierra. Estas antenas funcionan en diferentes polarizaciones, por lo que pueden funcionar al mismo tiempo para enviar una señal más fuerte, y hacerla llegar a la Tierra más rápido. El principal problema es que utiliza una gran cantidad de energía (aunque la New Horizons tiene de sobras).

Plutón está demasiado lejos del Sol para que los paneles solares del satélite puedan ayudar a recargar baterías, por lo que la New Horizons está alimentado con un generador nuclear. Ha estado funcionando durante diez años, sin embargo ya no produce tanta energía como lo hizo una vez. Para solucionar este problema y que las antenas puedan emitir en doble canal, la NASA apagará el sistema de guía de la New Horizons. Al no tener sistema de guiado, las antenas no podrán tener una orientación correcta con la Tierra. Por ello la NASA cada vez quemará un poco de combustible para hacer rotar la nave, con el fin de ubicar las antenas mirando hacia la Tierra.

Durante dos veces, desde el 10 de marzo al 04 de abril, y del 15 de mayo hasta el 27 de mayo, la New Horizons se convertirá en una sonda de giro estabilizado que simplemente trasmitirá datos a la Tierra en cada oportunidad Las cámaras no funcionarán mientras se esté girando, pero los instrumentos de partículas aún estarán funcionando.

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