EL CÚMULO DE ESTRELLAS MESSIER 47

Messier 47 se encuentra a unos 1.600 años luz de la Tierra, en la constelación de. Se observó primero algún tiempo antes de 1654 por el astrónomo italiano Giovanni Battista Hodierna y más tarde fue descubierto independientemente por el propio Charles Messier, quien aparentemente no tenía conocimiento de la observación anterior de Hodierna.

A pesar de que es brillante y fácil de ver, Messier 47 es uno de los cúmulos abiertos menos densamente poblados. Sólo alrededor de 50 estrellas son visibles en una región de unos 12 años luz de diámetro, en comparación con otros objetos similares que pueden contener miles de estrellas.

Messier 47 no siempre ha sido tan fácil de identificar. De hecho, durante años se consideró que desapareció, y que Messier había grabado las coordenadas de forma incorrecta. El grupo fue posteriormente redescubierto y se le dio otra designación y catálogo – NGC 2422. La naturaleza del error de Messier, y la firme conclusión de que Messier 47 y NGC 2422 era de hecho el mismo objeto, sólo se estableció en 1959 por el astrónomo canadiense TF Morris.

Los brillantes colores azul-blancas de estas estrellas son una indicación de su temperatura, las estrellas más calientes aparecen como estrellas más azules, y más frías que aparecen más rojas. Esta relación entre el color, el brillo y la temperatura se puede visualizar mediante el uso de la curva de Planck. Pero el estudio más detallado de los colores de las estrellas usando espectroscopia también dice a los astrónomos mucho más, incluyendo la rapidez con que las estrellas están girando y su composición química.

Por casualidad Messier 47 aparece cerca en el cielo de otro grupo de estrellas, Messier 46. Messier 47 está relativamente cerca, en torno a 1600 años luz, pero Messier 46 se encuentra a unos 5.500 años luz de distancia y contiene muchas más estrellas, con al menos 500 estrellas presentes. A pesar de que contienen más estrellas, parece significativamente más débil debido a su mayor distancia.

Messier 46 podría ser considerado como el hermano mayor de Messier 47, teniendo una edad del primero de aproximadamente 300 millones de años en comparación con los 78 millones años de este último. En consecuencia, muchas de las más masivas y brillantes de las estrellas de Messier 46 ya están finalizando sus cortas vidas, por lo que la mayoría de las estrellas dentro de este grupo mayor aparecen más rojas.

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