¿UNA EXPLOSIÓN DE RAYOS GAMMA PUEDE DESTRUIR LA VIDA DE UN PLANETA?

Una explosión de rayos gamma, el más poderoso tipo de explosión conocida en el universo, puede haber desencadenado una extinción masiva en la Tierra en los últimos mil millones de años, según los investigadores.

Estas explosiones mortales podrían ayudar a explicar la llamada paradoja de Fermi, la aparente contradicción entre la alta posibilidad de vida extraterrestre y la falta de evidencia de ello, añadieron los científicos.

Los estallidos de rayos gamma son explosiones breves e intensas de radiación electromagnética de alta frecuencia,. Estas explosiones emiten tanta energía como el sol durante toda su vida útil de 10 mil millones de años en cualquier lugar en tan solo de milisegundos a minutos. Los científicos creen que las explosiones de rayos gamma pueden ser causadas por explosiones de estrellas gigantes conocidas como hypernovas, o por colisiones entre pares de estrellas muertas conocidas como estrellas de neutrones.

Si un estallido de rayos gamma explotara dentro de la Vía Láctea, podría causar estragos extraordinarios si estuviese apuntando directamente hacia la Tierra, incluso a miles de años luz de distancia. Aunque los rayos gamma no penetran en la atmósfera terrestre lo suficientemente bien como para quemar el suelo, se dañarían químicamente la atmósfera, y se agotaria la capa de ozono que protege al planeta de los dañinos rayos ultravioleta que pueden desencadenar extinciones en masa. También es posible que las explosiones de rayos gamma pueden escupir rayos cósmicos, que son partículas de alta energía que pueden crear una experiencia similar a una explosión nuclear.

Para ver la gran amenaza que las explosiones de rayos gamma podrían plantear a la Tierra, los científicos investigaron qué tan probable era que tal explosión pudo haber causado daños en el planeta en el pasado.

Los estallidos de rayos gamma se dividen tradicionalmente en dos grupos – a largo y corto – dependiendo de si duran más o menos de 2 segundos. Estallidos largos de rayos gamma están relacionados con la muerte de estrellas masivas, mientras que las explosiones de rayos gamma cortos son causadas probablemente por las fusiones de las estrellas de neutrones.

En su mayor parte, los estallidos largos de rayos gamma tienen lugar en galaxias muy diferentes a la Vía Láctea – galaxias enanas bajos en cualquier elemento más pesado que el hidrógeno y el helio.

Los científicos descubrieron que la posibilidad de que un largo estallido de rayos gamma podría desencadenar extinciones en masa en la Tierra fue del 50 por ciento en los últimos 500 millones de años, el 60 por ciento en los últimos mil millones años, y más del 90 por ciento en los últimos 5 millones de años. En comparación, el sistema solar tiene alrededor de 4,6 mil millones de años.

Los estallidos cortos de rayos gamma se producen alrededor de cinco veces más a menudo que los largos. Sin embargo, ya que estos tramos más cortos son más débiles, los investigadores encontraron que apenas tenían efectos potencialmente mortales sobre la Tierra. También calcularon que las explosiones de rayos gamma cortos de galaxias fuera de la Vía Láctea, probablemente, no representan una amenaza a la Tierra.

Estos hallazgos sugieren que un estallido de rayos gamma cercano puede haber causado una de las cinco grandes extinciones masivas en la Tierra, como la extinción del Ordovícico que ocurrió hace 440 millones años. La extinción del Ordovícico fue el primero de los llamados cinco grandes eventos de extinción, y es considerado por muchos como el segundo más grande.

Los científicos también investigaron el peligro de que las explosiones de rayos gamma pueden suponer para la vida en otros lugares de la Vía Láctea. Gran cantidad de estrellas se concentran hacia el centro de la galaxia, lo cual significa que existen muchos mundos enfrentados a mayor cantidad de riesgo a las explosiones de rayos gamma. Mundos en la región cercana a 6.500 años luz alrededor del núcleo de la Vía Láctea, donde el 25 por ciento de las estrellas de la galaxia residen, tienen más de un 95 por ciento de riesgo a tener una explosión de rayos gamma letal dentro de los últimos mil millones de años. Los investigadores sugieren que la vida tal y como se le conoce en la Tierra podría sobrevivir con certeza sólo en las afueras de la Vía Láctea, a más de 32.600 años luz del núcleo galáctico.

Los investigadores también exploraron el peligro sobre los estallidos de rayos gamma que podrían plantear para el universo en su conjunto. Ellos sugieren que debido a las explosiones de rayos gamma, la vida tal y como se le conoce en la Tierra podría desarrollarse de manera segura en sólo el 10 por ciento de las galaxias.

«Esto puede ser una explicación, o al menos parcial, a lo que se llama la paradoja de Fermi o el ‘Big Silencio’”, dijo el autor del estudio Tsvi Piran, un físico de la Universidad Hebrea de Jerusalén. «¿Por qué no hemos encontrado civilizaciones avanzadas hasta ahora en la galaxia de la Vía Láctea cuando es mucho más antigua que el sistema solar? el número de sistemas planetarios con condiciones similares a la Tierra es enorme. Entonces ¿por qué no hemos encontrado civilizaciones avanzadas hasta ahora? »

La respuesta a la paradoja de Fermi puede ser que las explosiones de rayos gamma han alcanzado muchos planetas que albergaban vida. La crítica más severa de estas estimaciones «es que cuando hablamos de la vida pensamos que solo puede ser tal y como la conocemos en la Tierra», dijo Piran Live Science. «Uno puede imaginar muchas diferentes formas de vida que podrían ser resistentes a la radiación correspondiente.»

2 comentarios en “¿UNA EXPLOSIÓN DE RAYOS GAMMA PUEDE DESTRUIR LA VIDA DE UN PLANETA?

  • el diciembre 9, 2014 a las 12:15 am
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    Me encanta este blog. Soy profesor de Literatura, pero me apasiona el tema de la Astronomía y todo lo relacionado con ella. Aprendo mucho de ustedes, ya que mi debilidad es la matemática y la física (si no fuera así hubiera estudiado astronomía, jaja) y todo lo que publican es muy entendible; la menos para mí que soy muy amateur
    ¡¡Muchas gracias!!
    ¡¡Saludos desde Argentina!!

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  • el diciembre 9, 2014 a las 10:54 am
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    Muy buena entrada en el blog. Y muy bien explicado. Estos brotes de rayos gamma deberían de ser parte considerada como meteorología espacial.

    También considero que no hay que ser muy alarmista, pues los rayos gamma en brotes cortos, nos llegan a diario y no son fatales para la vida como bien decís, y la tasa de posibilidad de que un brote largo nos dé de pleno es muy pequeña, casi despreciable.

    De hecho yo pongo en duda esos cálculos de probabilidades de que haya podido haber. Hay otros desastres cósmicos mas plausibles que hayan llevado a extinciones en masa, que el que nos haya llegado de pleno la explosión de una supernova de nuestro núcleo galáctico.

    Este blog, es un tesoro… Tan importante es para la ciencia, esos científicos teóricos que tratan de desentrañar el universo, como los científicos que divulgan, y conciencian a la gente de a pié de lo bonito e importante, que es prestar atención al cosmos. Seguid así… os sigo.

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