¿CUÁL ES LA DIFERENCIA ENTRE LOS COMETAS Y LOS ASTEROIDES?

Los asteroides y los cometas tienen algunas cosas en común. Ellos son los dos cuerpos celestes que orbitan alrededor de nuestro Sol, y ambos pueden tener órbitas inusuales, a veces extraviándose cerca de la Tierra o de los otros planetas. Ambos son “sobras” hechos con materiales de la formación de nuestro sistema solar hace 4.5 billones de años. Pero también hay algunas diferencias notables entre estos dos objetos. La mayor diferencia entre los cometas y asteroides, sin embargo, es de lo que están hechos.

Mientras que los asteroides consisten en metales y material rocoso, los cometas están compuestos de hielo, polvo, materiales rocosos y compuestos orgánicos. Cuando los cometas se acercan al Sol, pierden el material con cada órbita porque algo de su hielo se derrite y se evapora. Los asteroides normalmente permanecen sólidos, incluso cuando se acercan al Sol.

En este momento, la mayoría de los asteroides residen en el cinturón de asteroides, una región entre las órbitas de Marte y Júpiter que pueden contener millones de rocas espaciales de diferentes tamaños. Por otro lado, la mayoría de los cometas se encuentran en los más lejanos confines de nuestro Sistema Solar: o en el Cinturón de Kuiper, una región justo fuera de la órbita del planeta enano Plutón que pueden tener millones de cometas helados (así como muchos planetas enanos helados como Plutón y Eris); o también se pueden encontrar en la Nube de Oort, una región en la que miles de millones de cometas pueden rodear el Sol a enormes distancias de hasta 20 billones de kilómetros.

Algunos científicos creen que los asteroides se formaron mucho más cerca del Sol, donde ya era demasiado caliente para que cualquier hielo permaneciera sólido, mientras que los cometas se formaron más lejos del Sol, por lo que fueron capaces de retener el hielo. Sin embargo, otros científicos creen que los cometas que ahora están en el cinturón de Kuiper y la nube de Oort en realidad fueron formados en el Sistema Solar interior, pero fueron arrojados fuera a causa de los efectos gravitacionales de los planetas gigantes Júpiter y Saturno.

Sabemos que las perturbaciones gravitacionales son las causantes de que de forma periódica los asteroides y cometas se pongan en órbita alrededor del Sol.

Cuando los cometas se acercan al Sol, parte de su hielo se derrite. Esto hace otra diferencia notable entre los asteroides y cometas: los cometas tienen “colas”, mientras que los asteroides en general no lo hacen. Cuando los hielos en cometas comienzan a derretirse y otros materiales se vaporizan por el calor del Sol, esto forma un halo brillante que se extiende hacia fuera desde la cometa, ya que navega a través del espacio. El hielo y compuestos como el metano y el amoníaco desarrollan una cáscara borrosa, en la nube, y se llama coma. Fuerzas ejercidas sobre el estado de coma por la presión de la radiación del Sol y el viento solar causa una enorme cola alargada. La cola del cometa siempre apunta en dirección contraria al Sol, ya que el viento solar empuja en dirección contraria.

Los asteroides no suelen tener colas, incluso los que están cerca del Sol. Sin embargo, recientemente, los astrónomos han visto algunos asteroides que les han brotado colas, como asteroide P /2010 A2. Esto parece ocurrir cuando el asteroide ha sido golpeado o aporreado por otros asteroides y el polvo o gas es expulsado de sus superficies, creando un efecto de cola esporádico. Estos llamados “asteroides activos” son un fenómeno recién reconocido, ya partir de este escrito, sólo 13 asteroides activos conocidos se han encontrado en el cinturón principal de asteroides, por lo que son muy raros.

Kuiper-BeltCinturón de Kuiper ubicado más allá de Neptuno.

Otra diferencia entre los asteroides y los cometas está en sus patrones orbitales. Los asteroides tienden a tener órbitas más cortas, más circulares. Los cometas tienden a tener órbitas muy extendidas y alargadas, que a menudo superan los 50.000 UA del Sol (*Nota: 1 UA, Unidad Astronómica o, es igual a la distancia de la Tierra al Sol) Algunos, llamados cometas de período largo provienen de la Nube de Oort y se encuentran en grandes órbitas elípticas del Sol que los llevan lejos más allá de la planetas. Otros, llamados cometas de periodo corto provienen del cinturón de Kuiper y los viajes tienen órbitas más cortas alrededor del Sol.

Hay una gran diferencia cuando se trata de números… aunque hay una advertencia en que no sabemos con precisión cuántos asteroides o cometas hay en nuestro sistema solar, ya que muchos de ellos nunca han visto. Los astrónomos han descubierto millones de asteroides – algunos tan pequeños como partículas de polvo y otros que miden cientos de kilómetros de diámetro. Pero a partir de este escrito, los astrónomos han encontrado sólo unos 4.000 cometas. Sin embargo, algunas estimaciones dicen que podría haber cien mil millones de cometas en la nube de Oort.

El hecho de que los asteroides y los cometas se formaron durante los primeros días de nuestro Sistema Solar a los científicos estudiar ambos con gran interés. Mediante el examen de ellos de cerca con satélites y sondas – como la actual misión de Rosetta con el módulo de aterrizaje Philae al cometa 67P – los científicos esperan aprender más acerca de lo que nuestro sistema solar se parecía en sus primeros días.

También sabemos que ambos, cometas y asteroides, se encuentran en otros sistemas solares más allá del nuestro. En 2012, los científicos que utilizan el Telescopio Espacial Spitzer fueron testigos de lo que creen que fue un choque entre dos grandes asteroides que orbitan alrededor de una estrella ubicada a más de 1.200 años luz.

¿Qué probabilidades hay de que nuestro planeta pudiera ser golpeado por un gran asteroide o un cometa? Sabemos que la Tierra ha sido ya golpeada muchas veces en el pasado por asteroides y cometas cuyas órbitas los traen en el Sistema Solar interior. Hay una fuerte evidencia científica de que las colisiones cósmicas jugaron un papel importante en las extinciones en masa, documentados en los registros fósiles de la Tierra. Estos objetos que se acercan a la Tierra, conocidos como Objetos Cercanos a la Tierra o NEOs, siguen planteando un peligro para la Tierra hoy en día. Pero también la NASA, la ESA y otras agencias espaciales tienen programas de búsqueda que han descubierto cientos de miles de asteroides, del cinturón principal. Ninguno en este momento representa ninguna amenaza

Un comentario sobre “¿CUÁL ES LA DIFERENCIA ENTRE LOS COMETAS Y LOS ASTEROIDES?

  • el noviembre 20, 2014 a las 2:46 pm
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