DETECTADA LUZ EXOZODIACAL EN OTROS SISTEMAS EXTRASOLARES

Mediante el uso de todo el poder del Very Large Telescope Interferometer (VLTI), un equipo internacional de astrónomos ha descubierto la luz exozodiacal cerca de las zonas habitables alrededor de nueve estrellas cercanas. Esta luz refleja la luz estelar en el polvo creado como resultado de colisiones entre asteroides y la evaporación de cometas. La presencia de este tipo de grandes cantidades de polvo en las regiones interiores alrededor de algunas estrellas puede suponer un obstáculo para la obtención de imágenes directas de planetas similares a la Tierra en estos sistemas extrasolares en el futuro.

Utilizando el VLTI y observando en longitud de onda de infrarrojo cercano, el equipo de astrónomos observó 92 estrellas cercanas y combinaron los nuevos datos con observaciones anteriores. La luz exozodiacal brillante, creada por los granos de polvo que brillan intensamente y el reflejo de la luz de las estrellas en estos granos, se observó alrededor de nueve de las estrellas seleccionadas.

De los sitios oscuros, claros en la Tierra, la luz zodiacal parece un resplandor blanco difuso débil que se observa en el cielo de la noche después del fin del crepúsculo o antes del amanecer. Es creado por la luz del sol reflejado en partículas diminutas y parece extenderse desde las proximidades del Sol. Esta luz reflejada no sólo se observa desde la Tierra, sino que se puede observar desde cualquier lugar del sistema solar.

Si bien esta luz exozodiacal – luz zodiacal alrededor de otros sistemas estelares – se había detectado anteriormente, este es el primer estudio sistemático grande de este fenómeno alrededor de estrellas cercanas.

En contraste con las observaciones anteriores, el equipo descubrió el polvo creado en colisiones entre planetas pequeños de unos pocos kilómetros de tamaño, objetos llamados planetesimales que son similares a los asteroides y cometas del Sistema Solar. El polvo de este tipo es también el origen de la luz zodiacal en el sistema solar.

“Si queremos estudiar la evolución de los planetas similares a la Tierra cerca de la zona habitable, necesitamos observar el polvo zodiacal en esta región alrededor de otras estrellas”, dijo Steve Ertel del Observatorio Europeo Austral en Garching, Alemania, y la Universidad de Grenoble en Francia. “Detectar y caracterizar este tipo de polvo alrededor de otras estrellas es una manera de estudiar la arquitectura y la evolución de los sistemas planetarios.”

La detección de polvo tenue cerca de la estrella central deslumbrante requiere observaciones de alta resolución con un alto contraste. Interferometría, la combinación de luz recogida al mismo tiempo exacto en varios telescopios diferentes – realizado en luz infrarroja es, hasta ahora, la única técnica que permite este tipo de sistema para ser descubierto y estudiado.

Al utilizar el poder del VLTI y empujando el instrumento a sus límites en términos de precisión y eficiencia, el equipo fue capaz de alcanzar un nivel de rendimiento 10 veces mejor que otros instrumentos disponibles en el mundo.

Mediante el análisis de las propiedades de las estrellas rodeadas por un disco de polvo exozodiacal, el equipo encontró que la mayor parte del polvo se detectó alrededor de estrellas más viejas. Este resultado fue muy sorprendente y plantea algunas preguntas para nuestra comprensión de los sistemas planetarios. Cualquier producción de polvo conocida causada por las colisiones de planetesimales debería disminuir con el tiempo como el número de planetesimales se reduce a medida que se destruyen.

El ejemplo de los objetos observados también incluyó 14 estrellas para el que se ha informado de la detección de exoplanetas. Todos estos planetas están en la misma región del sistema como el polvo en los sistemas que muestran la luz exozodiacal. La presencia de la luz exozodiacal en sistemas con planetas puede crear un problema para otros estudios astronómicos de los exoplanetas.

La emisión de polvo exozodiacal, incluso a niveles bajos, hace que sea mucho más difícil de detectar planetas similares a la Tierra con imágenes directas. La luz exozodiacal detectada en este estudio es un factor de 1.000 veces más brillante que la luz zodiacal vista alrededor del Sol. Estas observaciones son, por tanto, sólo un primer paso hacia los estudios más detallados de la luz exozodiacal.

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