HUBBLE VE “LA LUZ FANTASMA” DE GALAXIAS MUERTAS

El telescopio espacial Hubble ha recogido el resplandor fantasmal débil de estrellas expulsadas de galaxias antiguas que fueron gravitacionalmente destrozadas hace varios miles de millones de años. El caos sucedió a 4 mil millones de años-luz de distancia en el interior de una inmensa colección de cerca de 500 galaxias apodadas racimo de Pandora (Abell 2744). Las estrellas dispersas ya no están ligadas a ninguna galaxia y viajan libremente entre las galaxias en el cúmulo.

Mediante la observación de la luz de las estrellas que han quedado huérfanas, los astrónomos del Hubble han reunido las pruebas forenses que indican que hasta seis galaxias fueron despedazadas en el interior del grupo sobre un tramo de 6 millones de años. Los modelos informáticos de la dinámica gravitatoria entre las galaxias en un cúmulo sugieren que las galaxias tan grandes como nuestra Vía Láctea son los candidatos probables del origen de las estrellas. Las galaxias condenadas habrían sido arrancadas a través del centro del cúmulo de galaxias, donde las fuerzas de marea gravitacionales son más fuertes. Los astrónomos han planteado la hipótesis de que la luz de las estrellas dispersas debe ser detectable después de que tales galaxias se desmontan. Sin embargo, el resplandor “intragrupo” predicho de estrellas es muy débil y por lo tanto era un desafío para identificar.

“Los datos del Hubble revelan que la luz fantasma son pasos importantes hacia adelante en la comprensión de la evolución de los cúmulos de galaxias”, dijo Ignacio Trujillo del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), La Laguna, Tenerife, España. “También es increíblemente hermoso de que encontremos el brillo revelador mediante la utilización de las capacidades únicas del Hubble.”

“Los resultados están en buena concordancia con lo que se ha predicho que sucedería en los cúmulos de galaxias masivas en el interior”, dijo Mireia Montes de la IAC.

El equipo estima que la luz combinada de cerca de 200 mil millones de estrellas proscritas aporta aproximadamente el 10 por ciento de la luminosidad de la agrupación.

Mediciones del Hubble determinaron que las estrellas fantasmas son ricas en elementos más pesados ​​como el oxígeno, el carbono y el nitrógeno. Esto significa que las estrellas dispersas deben ser estrellas de segunda o tercera generación que se enriquecieron con los elementos forjados en los corazones de las estrellas de la primera generación del universo. Las galaxias espirales – como los que se cree que están destrozadas – pueden sostener la formación estelar en curso que genera estrellas químicamente enriquecidas.

Los cúmulos de galaxias son tan masivos que su gravedad desvía la luz que pasa a través de ellos, magnifica el brillo, y distorsiona la luz en un fenómeno conocido como lente gravitacional. Los astrónomos aprovechan esta propiedad del espacio para utilizar los clusters como una lente de zoom para ampliar las imágenes de galaxias mucho más distantes que de otra manera serían demasiado débiles para ser visto.

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