HUBBLE DESCUBRE OBJETOS EN EL CINTURÓN DE KUIPER PARA QUE LA NEW HORIZONS LOS VISITE

Mirando a los confines oscuros, exteriores de nuestro sistema solar, el Telescopio Espacial Hubble de la NASA ha descubierto tres objetos en el Cinturón de Kuiper (KBO) donde la nave espacial New Horizons podría visitar después de que vuele por Plutón en julio de 2015.

Los KBO se detectaron a través de un programa de observación de Hubble dedicado por un equipo de búsqueda de New Horizons que se adjudicó tiempo de telescopio para este propósito.

El Cinturón de Kuiper es un vasto borde de escombros primigenio que rodea nuestro sistema solar. Los KBO pertenecen a una clase única de objetos del sistema solar que nunca se han visitado por una nave espacial y que contienen pistas sobre el origen de nuestro sistema solar.

El KBO encontrado por Hubble son cada uno de aproximadamente 10 veces más grande que los cometas típicos, pero sólo alrededor del 1 o 2 por ciento del tamaño de Plutón. A diferencia de los asteroides, los KBO no han sido calentados por el sol y se cree que representan una muestra todavía congelados, bien conservados de lo que el sistema solar exterior fue después de su nacimiento hace 4,6 millones de años. Los KBO’s que se encuentran en los datos del Hubble se cree que son los bloques de construcción de planetas enanos como Plutón.

El equipo de New Horizons comenzó a buscar KBO adecuados en 2011 utilizando algunos de los mayores telescopios terrestres en la Tierra. Encontraron varias docenas de KBO, pero ninguno era alcanzable en el suministro de combustible disponible a bordo de la nave espacial New Horizons.

El equipo de la New Horizons se empezó a preocupar de que no se encontrará ningún candidato en condiciones, hasta que el telescopio espacial Hubble entro en escena y dio una oportunidad a que la misión siguiera su curso.

A principios de septiembre, el equipo identificó un KBO que se considera “definitivamente alcanzable”, y otros dos KBO’s potencialmente accesibles que se requieren más seguimiento durante varios meses para saber si ellos también son accesibles por la nave espacial de New Horizons.

Encontrar KBO’s alcanzables es como buscar una aguja en un pajar. Los KBO’s son escurridizos ya que son extremadamente pequeños, débiles y difíciles de observar contra el fondo estelar. Los tres KBO’s identificados, se ubican a más de mil millones de km más allá de Plutón. Uno de ellos se estima que tiene tan solo 25 km de diámetro mientras que otros dos 55 km de diámetro.

La New Horizons fue lanzada en 2006 desde Florida y es la primera misión en el programa de Nuevas Fronteras de la NASA. Su objetivo principal es acercarse por primera vez a Plutón y acto seguido seguirá su viaje hasta los confines del sistema solar. El equipo de New Horizons espera presentar una propuesta a la NASA a finales de 2016 para una misión extendida de volar por uno de los KBO recientemente identificados. A toda velocidad en todo el sistema solar, la nave espacial New Horizons llegaría a la distancia de 4 mil millones de millas del sol en su punto más alejado aproximadamente tres a cuatro años después de su encuentro con Plutón.

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