¿CUAL ES UNO DE LOS SITIOS MAS FRIOS DEL UNIVERSO CONOCIDO?

Es fácil adivinar que el lugar más caliente en el universo podría ser el núcleo de una estrella gigante, tal vez, o un disco de gas calentado a millones de grados, ya que en el centro hay un agujero negro supermasivo, o incluso, por una fracción de segundo, un reactor de fusión. Pero es más difícil imaginar el lugar más frío.

Todos sabemos que el espacio es frío. En la gran brecha entre las estrellas y las galaxias, la temperatura de la materia gaseosa cae rutinariamente a 3º Kelvin o -454º Fahrenheit.

Se podría pensar que el termómetro desciende en la medida de que nos adentramos entre el vacío oscuro que existe entre las estrellas. Pero no es así. ¿Qué hay entre las galaxias?

Una nebulosa fantasmal brillante ubicada a unos 5.000 años luz de la Tierra es también el objeto más frío conocido del universo. Una estrella que murió ha llegado a crear la Nebulosa de Boomerang, y de la misma explosión estelar, se expulsó gran cantidad de gas formando esta forma que tiene. El gas nombrado se enfría a medida que se aleja del centro de la nebulosa, donde se ubica una enana blanca.

Los astrónomos han usado el telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) para tomar nuevos datos a este intrigante objeto, para conocer más sobre sus propiedades frías y determinar su verdadera forma que tiene.

Tal como se observa inicialmente con telescopios terrestres, esta nebulosa parece desequilibrada, por eso obtuvo su nombre. Posteriores observaciones con el Telescopio Espacial Hubble revelaron una estructura como de pajarita.

Los nuevos datos de ALMA, sin embargo, revelan que la imagen del Hubble es sólo una parte de la historia, y los lóbulos gemelos vistos en la imagen en realidad puede ser un efecto de la luz como se aprecia en longitudes de onda visibles.

La Nebulosa Boomerang se considera una joven nebulosa planetaria, un objeto que se forma cuando una estrella moribunda, similar al sol, arroja sus capas exteriores y deja una nube de gas detrás. Este tipo de estrella quema como el sol durante miles de millones de años antes de convertirse en una gigante roja, y cuando se queda sin combustible se desvanece en una enana blanca.

En etapas posteriores de la evolución nebulosa planetaria, la enana blanca en el centro emite radiación ultravioleta que hace que el gas brille, produciendo colores brillantes en el gas. La Nebulosa Boomerang, sin embargo, no está del todo en esa etapa. Es visible en este momento porque la luz de la estrella se refleja desde los granos de polvo.

El flujo de salida de gas de esta estrella en particular se está expandiendo rápidamente y se enfría en sí en el proceso. Se ha sido capaz de tomar la temperatura del gas en esta nebulosa, aprovechando la absorción de la radiación del fondo cósmico en forma de microondas, y se ha observado una temperatura muy uniforme de 2,8 grados Kelvin (-455 grados Fahrenheit).

La nueva investigación realizado por ALMA también indicó que los bordes exteriores de la nebulosa están empezando a calentarse, a pesar de que todavía son un poco más frías que el fondo cósmico de microondas. Este calentamiento puede ser debido al efecto fotoeléctrico (un efecto primero propuesto por Einstein en el que la luz es absorbida por el material sólido, y que luego re-emite electrones).

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