EL TELESCOPIO NUSTAR DESCUBRE UNA ESTRELLA MUERTA SORPRENDENTEMENTE BRILLANTE

Los astrónomos han descubierto una estrella muerta pulsante que radia la misma energía que 10 millones de soles. Este es el pulsar más brillante jamás registrado. El descubrimiento fue hecho por el telescopio Nuclear Spectroscopic Telescope Array (NuSTAR).

“Se podría pensar de este púlsar como el ‘Super Ratón’ de remanentes estelares”, dijo Fiona Harrison, del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, California. “Tiene todo el poder de un agujero negro, pero con mucha menos masa.”

El hallazgo sorprendente está ayudando a los astrónomos a comprender mejor las fuentes misteriosas de rayos X llamado cegadoras fuentes de rayos X ultraluminosas (ULXs). Hasta ahora, se pensaba que todos ULXs eran agujeros negros. Los nuevos datos de NuSTAR muestran al menos un ULX, a unos 12 millones de años luz de distancia en la galaxia M82, y es en realidad un pulsar. “El púlsar parece estar comiendo al equivalente a una dieta de un agujero negro”, dijo Harrison.

Las ULXs se cree generalmente que son causados cuando los agujeros negros se alimentan de estrellas compañeras – un proceso llamado como acreción.

NuSTAR no tenía, inicialmente el proposito estudiar los dos ULXs en M82. Los astrónomos habían estado observando una supernova reciente en la galaxia cuando casualmente observaron pulsos de rayos X brillantes procedentes de la ULX conocida como M82 X-2. Los agujeros negros no pulsan, pero los púlsares si lo hacen.

Los púlsares pertenecen a una clase de estrellas llamadas las estrellas de neutrones. Al igual que los agujeros negros, las estrellas de neutrones son los núcleos quemados de estrellas que explotaron, pero con insignificante en masa en comparación. Los púlsares envían haces de radiación que van desde las ondas de radio a los rayos gamma de ultra-alta energía. Como la estrella gira, estos haces son interceptados similares a la Tierra con las balizas de un faro, produciendo una señal pulsada.

El observatorio de rayos X Chandra y el satélite Swift también han monitorizado la galaxia M82 para estudiar la supernova, pero a la misma vez han confirmado que los rayos X intensos de M82 X-2 proceden de un pulsar.

“Tener una diversa gama de telescopios en el espacio significa que pueden ayudarse unos a otros”, dijo Paul Hertz, de la División de Astrofísica de la NASA en Washington, DC “Cuando un telescopio hace un descubrimiento, otros con capacidades complementarias pueden ser llamados para investigar en diferentes longitudes de onda”.

La clave para el descubrimiento de NuSTAR fue su sensibilidad a los rayos X de alta energía, así como su capacidad para medir con precisión la sincronización de las señales, lo que permitió a los astrónomos medir la frecuencia del pulso de 1,37 segundos. También midieron su producción de energía en el equivalente a 10 millones de Soles, o 10 veces más que la observada desde otros púlsares de rayos X.

¿Cómo está irradiando esta estrella muerta débil con tanta fuerza? Los astrónomos no están seguros, pero ellos dicen que es probable que se deba a un banquete fastuoso de tipo cósmico. Como es el caso de los agujeros negros, la gravedad de una estrella de neutrones puede tirar de la materia de las estrellas compañeras. Como la materia es arrastrada hacia la estrella de neutrones, se calienta y brilla en forma de rayos-X. Si el púlsar observado está efectivamente alimentándose de la materia circundante, lo está haciendo a un ritmo muy extremo.

Los astrónomos planean observaciones de seguimiento con la nave espacial NuSTAR, Swift y Chandra de la NASA para encontrar una explicación para el comportamiento extraño del púlsar. El equipo de NuSTAR también estudiará más las ULXs, lo que significa que podrían aparecer más púlsares con estas cualidades.

“En las noticias recientemente, hemos visto otra fuente de rayos X inusualmente brillante en la galaxia M82 que parece ser un agujero negro de tamaño mediano”, dijo el astrónomo Jeanette Gladstone de la Universidad de Alberta en Canadá. “Ahora, nos encontramos que la segunda fuente de rayos X brillantes de M82 no es un agujero negro en absoluto. Esto va a desafiar a los teóricos y allanar el camino para una nueva comprensión de la diversidad de estos fascinantes objetos”.

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