LA GALAXIA DDO68. ¿JOVEN O VIEJA?

En este montaje de imágenes tomadas con la Cámara Avanzada para Inspecciones del Hubble, los científicos han utilizado tanto la luz visible e infrarroja para estudiar una galaxia más inusual. En la búsqueda de una galaxia recién formado en nuestro “vecindario cósmico”, espiaron a DDO 68 (también conocido como UGC 5340). Normalmente para presenciar la evolución galáctica, tenemos que mirar a través de grandes distancias para ver hacia atrás en el tiempo… pero esta recopilación particular de gas y estrellas parece romper las reglas.
Investigar la evolución galáctica no es un concepto nuevo. Durante las últimas décadas, los astrónomos han aumentado nuestra comprensión de cómo las galaxias cambian con el tiempo. Uno de los jugadores más importantes en este juego ha sido el Hubble. A través de sus ojos, los científicos pueden ver a distancias casi incomprensibles, estudiando la luz que ha tardado miles de millones de años en llegar hasta nosotros. Esencialmente estamos mirando atrás en el tiempo.

Si bien esto es una gran noticia por sí mismo, el estudio de las galaxias más jóvenes progresivamente a veces pueden plantear más preguntas que respuestas. Por ejemplo, todas las galaxias recién creadas residen a una gran distancia de nosotros y por lo tanto aparecen pequeñas. En el otro lado de la moneda, las galaxias que están cerca de nosotros parecen ser mucho más maduras.

DDO 68, fotografiado aquí por el Telescopio Espacial Hubble de NASA / Espacio, parece ser el mejor ejemplo de una galaxia cercana recién formada. ¿Qué tan cerca? Las estimaciones lo sitúan en unos 39 millones de años luz de distancia. Si bien esto puede parecer muy lejos, todavía es aproximadamente 50 veces más cerca que otros ejemplos de galaxias. El estudio de las galaxias de diferentes edades es importante para nuestra comprensión de cómo funciona el Universo. Los astrónomos han descubierto que las galaxias jóvenes son muy diferentes de las que han envejecido. En este caso, DDO 68 emite la apariencia de ser joven. Estos hallazgos provienen de examinar su estructura, apariencia y composición. Sin embargo, los investigadores ponen en duda sus conclusiones.

Todos los datos disponibles son consistentes con el hecho de que DDO 68 es un candidato muy raro para las galaxias jóvenes. Se formaron la mayoría de sus estrellas durante la reciente (con el primer encuentro hace aproximadamente 1 Gyr) fusión de dos discos muy ricos en gas.

Estos eventos comunes – fusiones y colisiones – son parte de la vida galáctica y son generalmente responsables de que las galaxias más antiguas sean más voluminosas. Estos “ciudadanos mayores” normalmente se atan con una amplia variedad de tipos estelares – jóvenes, viejas, grandes y pequeñas. La química también es diferente. Galaxias muy jóvenes son ricas en hidrógeno y helio, haciéndolas tentadoramente similares en composición a la materia primordial creada por el Big Bang. Las galaxias mayores tienen más experiencias. Numerosos eventos estelares han sucedido dentro de ellas durante su vida, lo que son ricas en elementos pesados. Esto es lo que hace que DDO 68 sea muy emocionante. Es el mejor candidato local encontrado hasta el momento de ser bajo en elementos más pesados.

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