~ LA EVOLUCIÓN DE LOS ANILLOS DE SATURNO ~

Un estudio reciente financiado por la NASA, comparó la apariencia del anillo F en seis años de observaciones del material compilado por la misión Cassini, desde su primera aparición, después de los primeros sobrevuelos de Saturno de la misión Voyager de la NASA hace 30 años.

Mientras que el anillo F siempre ha mostrado cúmulos de materia helada, el equipo del estudio encontró que el número de cúmulos brillantes sufre un descenso en picado desde que las sondas espaciales Voyager los vieron rutinariamente durante su breve sobrevuelo hace 30 años. Cassini vio sólo dos de las facciones durante un período de seis años.

Los científicos han sospechado durante mucho tiempo que pequeñas lunas de hasta 3 millas (5 kilómetros) de ancho se pueden esconder en el anillo F, estas son responsables de su textura irregular. Estos glóbulos o tirabuzones que se generan con polvo de hielo, aparecen y desaparecen en cuestión de meses en comparación con los años de observación de los cambios necesarios en muchos de los otros anillos.

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«El Anillo F de Saturno se ve significativamente diferente desde la Voyager a la era de Cassini,» dijo Robert Francés del Instituto SETI en Mountain View, California, que dirigió el estudio junto con el investigador principal SETI Marcos Showalter. «Se convierte en un misterio irresistible para que podamos investigar.»

Debido a que las lunas se encuentran orbitando al planeta, se cruzan a través de él en cada órbita, el equipo de investigación da la hipótesis de que los grumos se crean cuando se estrellan entre ellos y pulverizan partículas de los anillos más pequeños durante cada pase. Sospechan que el descenso en el número de pliegues excepcionalmente brillantes, se hacen eco de una disminución en el número de lunas disponibles para hacer el trabajo.

Entonces, ¿qué pasó entre Voyager y Cassini, porqué no los visitaron?  La culpa es de Prometeo.
Los círculos del anillo F de Saturno en un punto delicado llamado el límite de Roche . Cualquier luna que orbitan más cerca que el límite serían destrozadas por la fuerza gravitacional de Saturno. «Los Materiales a esta distancia de Saturno no puede decidir si quiere seguir siendo como un anillo o unirse para formar una luna», dijo el francés. «Prometeo orbita justo dentro del anillo F, y se suma al caos agitando las partículas de los anillos, que a veces lleva a la creación de pequeñas lunas, y que a veces lleva a su destrucción.»

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Cada 17 años, la órbita de Prometeo se alinea con la órbita del anillo F de una manera que aumenta su influencia gravitacional. Los investigadores piensan que la alineación estimula la creación de una gran cantidad de pequeñas lunas adicionales que luego van estrellándose en el anillo, creando cúmulos brillantes de material, ya que ellos mismos se rompen en pedazos contra otro material del anillo.

Los encuentros Voyagers con Saturno se produjeron unos pocos años después de la alineación de 1975 entre Prometeo y el anillo F, Cassini estuvo presente para la alineación de 2009. Suponiendo que Prometeo ha sido «trabajando» para construir nuevas lunas desde 2009, deberíamos ver la luz del anillo F una vez más con grumos brillantes en el próximo par o tres de años.

Cassini estará observando.

www.meteorologiaespacial.es

{Fuente de info = www.universetoday.com
Traducción y adaptación = GAME
Fuentes de imagen =
1) Portada: NASA/JPL-Caltech/SSI
2) Cúmulos en el anillo F: www.universetoday.com
3) Luna Prometeo: www.astronoo.com

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